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Descubren bacterias que podrían digerir el plástico

30 marzo, 2011


El plástico es un polímero químico que se acumula en el medio ambiente porque los microorganismos no son capaces de degradarlo. Esto puede cambiar después de que un grupo de científicos del Woods Hole Oceanographic Institution, de los EEUU, hayan aislado un grupo de bacterias que podrían degradar el plástico.

Según una nota publicada en el último número de la revista Nature News (1) el grupo liderado por la doctora Tracy Mincer ha observado en muestras de plástico recogidas en el océano, bacterias que podrían disgregar y digerir el plástico. Este resultado ha sido presentado en un congreso internacional de contaminación marina celebrado en Hawai los días 24 y 25 de marzo de 2011.

Recientemente se han descrito la presencia de grandes cantidades de plástico en diversos mares océanos, que en ocasiones, llegan a cubrir enormes superficies, comparables en tamaño a países europeos. Por ejemplo se ha calculado que en el mar de los Sargazos hay más de 1.100 toneladas de plástico flotando (2). Ese plástico ha sido recogido y observado cuidadosamente al microscopio electrónico, encontrándose regiones donde el material se presentaba estructurado a modo de “confetti”. En estos filamentos se han localizado grandes acúmulos de bacterias.

El grupo de la doctora Mincer está intentando averiguar si las bacterias son capaces de metabolizar y eliminar el plástico del océano. Aunque en un primer momento eso podría parecer muy beneficio, hay que tener en cuenta algunas consideraciones. En primer lugar el plástico es un polímero de ftalatos, compuestos aromáticos bastante tóxicos. La liberación de ese compuesto en el mar o a la atmósfera (es muy volátil) podría ser peligrosa. Además, muchos tipos de plásticos están teñidos o tratados químicamente con productos tóxicos, tales como metales pesados, resinas, etc, que podrían ser liberados al medio ambiente convirtiéndolos en biodisponibles para los residentes en los ecosistemas acuáticos. Si estos compuestos pasaran a la cadena trófica podrían provocar un problema medioambiental.

El análisis genético de las bacterias identificadas en los plásticos estudiados muestra que el 25% de la ellas pertenecen al género Vibrio, grupo en el que se clasifica la bacteria que provoca el cólera. De todas formas no se tiene información aún sobre el potencial patogénico de estos organismos.

Para el futuro queda el estudio en detalle de los microorganismos identificados y su capacidad para metabolizar o eliminar el plástico, estableciendo las rutas bioquímicas por las que lleva a cabo estos procesos. Sin duda, este conocimiento podría tener un gran impacto en el campo de la biorremediación, aquel que tratar de restaurar ambientes contaminados mediante el uso de organismos vivos.

Referencias

1. Zaikab, G.D. (2011) Marine microbes digest plastic. Nature News doi: 10.1038/news.2011.191.

2. Lavender Law, K. et al. (2010) Science 329: 1185-1188.


  1. Ashgam
    30 marzo, 2011 en 10:20

    Esperemos que gracias a esto se descubriera la maera de eliminar esas enorme zonas muertas creadas por el plastico en nuestros mares.

  2. Francesc
    30 marzo, 2011 en 10:51

    Y en nuestros vertederos, Ashgam.
    Bacterias que comen plástico…seguro que no han evolucionado :-p

  3. El_esceptico
    30 marzo, 2011 en 11:56

    no ya bacterias que coman petroleo ?????

  4. 30 marzo, 2011 en 12:02

    no ya bacterias que coman petroleo ?

    Si, hay muchas bacterias que son capaces de degradar muchos de los componentes del petróleo. Pero no se ha descubierto ninguna que pueda metabolizar el plástico. Hay una gran diferencia: el petróleo es una mezcla líquida de un alto número de componentes, pero el plástico es un polímero sólido que los microorganismos han de solubilizar primero para hacerlos accesibles. Un análogo lo tendríamos con la lignina y el fenol. La lignina (uno de los constituyentes de la madera) es un polímero sólido formado por uniones de muchos compuestos fenólicos. Muchos microorganismos degradan el fenol y sus derivados, pero muy pocos son capaces de degradar la lignina.

  5. Selfish
    30 marzo, 2011 en 13:00

    Muy interesante el artículo, podría significar el fin de ese problema.
    Para eliminar lo metales pesados que liberarían las bacterias, no podrían utilizarse quelantes?

    Saludos!

  6. 30 marzo, 2011 en 13:31

    Para eliminar lo metales pesados que liberarían las bacterias, no podrían utilizarse quelantes?

    Bueno, esa podría ser una estrategia. Pero en ocasiones los metales pesados son bioincorporados antes de que los quelantes puedan actuar. Muchas bacterias tienen mecanismos de resistencia a metales pesados, y algunas de ellas incluyen sus propios quelantes (por ejemplo proteínas con muchos aminoácidos cargados que unen los metales) o los acumulan en vacuolas. Estas bacterias son depredadas por protozoos, los protozoos por crustáceos….., puedes imaginar donde pueden acabar :-(

  7. Marino
    30 marzo, 2011 en 17:41

    A lo mejor me equivoco, pero creo que hay un error de bulto en esta entrada. Se habla de plástico como un polímero concreto (el de tereftalato, el PET) pero realmente plástico es la forma genérica de llamar a un grupo de polímeros sólidos que cunmplen una serie de propiedades, mas o menos homogéneo. Si sólo fuese eso no sería de mayor importancia, ya que muchas veces se acaba identificando a una parte con el todo, y probablemente el PET, por ser uno de los plasticos mas versátiles, sea el que mas se produce al año (y como la gente es muy cerda, el que mas se tira al medioambiente). Pero es que mas de uno dirá, y que pasa copn todos esos articulos de palstico que nos venden como biodegradables desde hace años? Es que realmente hay muchos tipos de plasticos biodegradables. Sólo quería hacer ese apunte para que nadie se lleve a error, no es por tocar lo que no suena.

    En todo caso, el descubrimiento de una bacteria que degrade el PET es mas que interesante, precisamente por la altisima resistencia de este plastico, que hace que perdure muchisimo tiempo. Sobretodo para el que por desgracia ya está libre en el medio ambiente, aunque no veo como se podría actuar sobre esa “basura libre” de forma efectiva con bacterias. Las zonas del océano con alta acumulación de plasticos son enormes, no se si será posible “sembrar” de bacterias zonas tan grandes, y ni siquiera si esto desde el punto de vista ecológico es viable o peor el remedio que la enfermedad.

  8. 30 marzo, 2011 en 22:58

    Los plásticos son polimeros sinteticos, lo de químicos se da por supuesto. La celulosa también es un polimero (químico) pero de origen natural.

    No tengo acceso a los artículos pero la cuestión es saber a que compuestos degradan las bacterias a los plásticos, para analizar cual es la peor opción: su degradación bacteriana o la no degradación. Aquí ya entrariamos a ver si liberan los ftalatos como tales o no. Luego decir que los ftalatos son importantes en el PET, pero menos en otros polimeros sinteticos.

    De los contaminantes “complementarios” provenientes de su tratamiento, al desconocer el mismo no puedo decir cual sería su relación por peso de plástico y asi poder valorarla.

  9. 31 marzo, 2011 en 14:24

    A priori no parece ecologicamente viable usar estas bacterias en el mar. Pero si lo llevamos a un medio controlado, como un relleno sanitario con planta de reducción de plásticos, por ejemplo, podría significar un avance gigante en la reducción de este tipo de desechos. Tal vez un plástico con fecha de caducidad, en el cual el proceso bacteriológico se active en un momento X del periodo de vida de un producto hecho de ese polímero, lo cual podría acelerar su degradación.
    Son sólo ideas un poco de ciencia-ficción pero el artículo me hizo soñar.

  10. 31 marzo, 2011 en 14:49

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  11. 31 marzo, 2011 en 14:53

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  12. Mayra Alejandra Pereira Chavez
    16 agosto, 2012 en 13:30

    mee encanta la idea de eliminar los plasticos mediante bacterias por q realmente dañan nuestro medio ambiente quisiera mas informacion sobre esta bacteria si esq me pueden brindar es para hacer un proyecto sobre eso para ayudar con este problema q es la contaminacion en camiri.

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