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Archive for the ‘Física’ Category

Somos flujo de electrones

26 junio, 2014 27 comentarios

Aurora boreal, una de las formas más hermosas de visualizarse un flujo de electrones. Fuente: Wikipedia

Aurora boreal, una de las formas más hermosas de visualizarse un flujo de electrones. Fuente: Wikipedia

Hace unas pocas décadas Carl Sagan empleó una poética metáfora al afirmar que somos polvo de estrellas. Esa es una acertada afirmación si sólo atendemos a la composición química de los seres vivos, pero si queremos entender qué nos hace estar vivos, qué nos diferencia de una sustancia inerte, deberemos ir más allá y proclamar que somos algo más: somos flujo de electrones.

La inmensidad y la complejidad química del universo podrían quedar resumidas en los elementos químicos que aparecen ordenados en la tabla periódica. Dichos elementos químicos se han formado a partir de primitivas estrellas que quemaron su primer combustible, formado en origen por elementos químicos ligeros, tales como el hidrógeno o el helio. Cuando estos gases se gastaron, aparecieron átomos de mayor masa que sirvieron de combustible a estrellas que entraban en su senectud. Algunas de esas estrellas estallaron en uno de los procesos más espectaculares del universo conocido, en el fenómeno que llamamos supernova. Como ocurre tantas veces en la Naturaleza, los que permanecen aprovechan aquellos que dejan los que se fueron, en una cadena milenaria de reciclaje. En las supernovas se formaron muchos de átomos masivos que hoy conocemos, y su violenta explosión los ha extendido por muchos lugares del universo. Así, tras miles de millones de años de evolución química, podemos explicar la diversidad de elementos que hoy encontramos en el universo.
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Epidemia de sangrados nasales en Fukushima

21 mayo, 2014 79 comentarios

Fukushima Daichi poco después del accidente.El desastre nuclear de Fukushima, como ocurre con la mayoría de sucesos impactantes, es un imán para la rumorología y la divulgación de bulos que, aparte de servir para que algunos hagan caja, enturbian con datos falsos un importante debate como debe ser el del futuro de la energía nuclear.

Uno de los bulos que más éxito están teniendo últimamente se refiere al espectacular aumento de casos de sangrados nasales entre los habitantes de las áreas alrededor de la central nuclear. El origen de esta epidemia de sangrados nasales parece ser un popular dibujante de mangas, Tetsu Kariya, en uno de cuyos cómics, Oishinbo, el protagonista (un reportero) sufre de hemorragia nasal después de visitar la planta nuclear.

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Magufadas históricas (II): qué rico está este radio

10 noviembre, 2013 32 comentarios

PortadaCreo que nadie en su sano juicio puede negar los efectos nocivos que poseen las radiaciones ionizantes sobre la salud. En la mayoría de centros donde se almacenan o se trabaja con isótopos radiactivos se obliga al personal a pasar algún curso de protección radiológica para minimizar la exposición a la radiactividad. Hace bastantes años me tocó asistir a uno de esos cursos en el MIT, ya que iba a trabajar con isótopos de fósforo que se emplean experimentos de biología molecular. El curso fue muy completo, además de un repaso de las normas básicas de seguridad se incluía una visión histórica del tema, en la cual había una sorpresa.

La sorpresa me la llevé cuando me presentaron productos radiactivos de uso común durante los años 1920-1940. El primero era un reloj aparentemente normal, al apagar la luz de las manecillas se hacían visibles en la oscuridad; nada raro pensé, yo tenía uno parecido en casa. Pero la diferencia entre ese reloj, fabricando alrededor de 1925, y el mío, de la década de los 80, estribaba en que mientras mi reloj poseía fósforo en las manecillas, la pieza histórica que nos mostraban tenía radio, el elemento químico y radiactivo descubierto por Marie Skłodowska Curie. También nos enseñaron una muñeca de un color naranja chillón, lo alucinante es que ese color tan llamativo había sido conseguido con sales de uranio, un compuesto tremendamente peligroso para caer en manos de niños. Leer más…

760 muertos por el calor en Inglaterra, ¿es el cambio climático?

19 julio, 2013 5 comentarios

calor
Inglaterra está sumida en una intensa ola de calor, es ésta debida al cambio climático. Para mí la respuesta es no, o para ser precisos, no necesariamente es debida al cambio climático. Con esto no estoy negando el cambio climático, simplemente me gustaría puntualizar que no se debe extraer una conclusión global a partir de un dato puntual.

Esto viene a colación por el tratamiento que estas noticias están recibiendo en la prensa generalista: ante una ola de calor como la vive el Reino Unido, o como la que vivió España y Francia en el verano del año 2003, surgen voces apuntando la responsabilidad del calentamiento global (CG). De igual forma, cuando en algún invierno se alcanzan temperaturas especialmente bajas, medios que simpatizan poco con el CG ironizan sobre éste y muestran esas bajas temperaturas como pruebas de su inexistencia. Uno de los medios más beligerantes con el CG es Libertad Digital (LD), allí se recoge cada ola de frio (aunque sea en las llanuras de Siberia) con encendido aplauso, mientras que las olas de calor no llaman su atención (no he sido capaz de encontrar ésta última del Reino Unido). LD también ha sido uno de los medios que dio más bombo a una previsión que apuntaba a que el verano del 2013, sería poco caluroso, obviando que este modelo de predicción fue publicado conjuntamente con otros 5, en los que señalaba que las temperaturas del verano se moverían en los mismos rangos de los anteriores.
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¿Vale la pena rescatar al CSIC? (Incluye encuesta)

18 julio, 2013 54 comentarios

csic
El CSIC está metido en un problema económico grave en el que no voy a incidir por haber sido suficientemente publicitado. Como resumen baste decir que la entidad requiere 75 millones de euros para que los proyectos científicos puedan desarrollarse con normalidad de aquí a final de año, y el ministerio sólo ha prometido 50. Según el Presidente de la entidad, Emilio Lora-Tamayo, si no se consigue esa diferencia, se podría llegar al cierre de la institución.

Los recortes sufridos en el CSIC, de más de 500 millones de euros en apenas 4 años, con una pérdida de más de 1.200 empleos, se engloban dentro de la dinámica general de recortes que han sufrido otros temas de gran calado social, bienestar y desarrollo, tales la sanidad o la educación. La ciencia ha sufrido ese impacto de tal forma que en estos momentos todo el sistema científico nacional está seriamente comprometido. De eso venimos hablando desde hace mucho en este medio. Está claro que entre las prioridades de este gobierno no se encuentra la ciencia, los políticos que dirigen la nación no entienden que la I+D sea un motor de desarrollo. Me gustó mucho como expresa Jorge Wasenberg esa cortedad de miras en una cita incluida en el estupendo artículo de César Molinas para El País:

los países ricos hacen ciencia para ser ricos, mientras que los países pobres creen que los países ricos hacen ciencia porque son ricos

Añade Molinas: “En otras palabras, los políticos de la segunda categoría no tendrían la misma concepción cateta de la ciencia que los de la primera y sabrían que los recortes en ciencia de hoy impedirán pagar las prestaciones sociales de mañana y, por tanto, que el gasto en ciencia debería ser prioritario.” En eso coincidimos todos aquellos que tenemos alguna relación con la ciencia, porque vemos día a día la cantidad de invenciones, descubrimientos y puertas de futuro que se abren con esta actividad. Puedo entender que alguien que es completamente ajeno a la ciencia se pregunte, ¿pero por qué tenemos que gastar impuestos en el CSIC?, si caen empresas, ¿por qué no dejar caer también al CSIC? Para contestar esa pregunta deberíamos tomar una balanza y poner en un platillo los beneficios y en la otra los costes, para después mirar la balanza y comprobar hacia donde se inclina. Me limitaré a llenar los platillos de la balanza y dejaré que sean los lectores quienes saquen sus propias conclusiones:
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E es igual a m por c al cuadrado

24 marzo, 2013 38 comentarios

images

Bajo esta teoría, la masa ya no es una magnitud inalterable pero sí una magnitud dependiente de (y asimismo, idéntica con) la cantidad de energía.

– Albert Einstein

Allá por el año 1905, un oscuro examinador técnico de tercera categoría de la oficina de patentes de Berna en Suiza revolucionaría el mundo de la física con la publicación de cinco artículos en Annalen der Physik. De entre éstos hay dos: “Sobre la electrodinámica de los cuerpos en movimiento” (aquí hay una versión en pdf en inglés) y “¿Depende la inercia de un cuerpo de su contenido en energía?” (aqui hay una versión en pdf en inglés) que establecerían la base de la Teoría de la Relatividad Especial.

Naturalmente, ese oscuro funcionario era Albert Einstein y, en el marco de sus postulados teóricos, introdujo la que es, con total seguridad, la ecuación más conocida de la historia de la física: E = mc2. Esta ecuación, que representa la equivalencia entre masa y energía, es el elemento central alrededor del que va a girar este post. Naturalmente, la discusión la voy a hacer desde el punto de vista de un químico (no puedo renegar de mis orígenes) así que, con el perdón de los físicos, sacrificaremos precisión en aras de claridad (espero).

La famosa ecuación es muy sencilla pero el significado físico de las magnitudes involucradas es bastante más complejo. Muchos son capaces de recitar la ecuación de memoria pero son pocos los capaces de concretar qué es masa y qué es energía y esto ha permitido a pseudocientíficos y vende humos de distinto pelaje el llevar el agua a su molino.
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La memoria del agua (I): las fábulas de Emoto

4 febrero, 2013 21 comentarios

Masaru-EmotoMasaru Emoto lleva años defiendo de una forma esotérica la existencia de la memoria del agua. Para apoyar sus afirmaciones esgrime dos artículos publicados en revistas científicas. En este post mostramos el poco rigor científico con el que Emoto ha construido su propio imperio del agua.

El concepto de memoria del agua habla de unas supuestas propiedades, estructurales, vibraciones o de otro tipo, que posee el agua, y que le permiten “recordar” eventos por los que han pasado sus moléculas (1). Este término se ha popularizado por los trabajos de Jacques Benveniste. Este investigador francés aseguró haber encontrado unas propiedades diferenciales en soluciones ultra-diluidas. Asumiendo que en dichas disoluciones no podía quedar ninguna molécula del principio activo de partida, justificó el supuesto efecto, a la memoria del agua.

Pero ambas propiedades son independientes. Por un lado tenemos el supuesto efecto que Benveniste expuso, pero que no pudo reproducir, y del cual hablaré en otra entrega. Por otra parte está la memoria del agua, la cual no es aceptada por los científicos, aunque algunos investigadores defensores de la homeopatía afirman que sí existen evidencias experimentales a su favor (1). De ese tema también hablaré en otro artículo. Hoy voy a hablar acerca de una de las personas que más ha popularizado el concepto de memoria del agua: Masaru Emoto.

A Masaru Emoto se le ha calificado como el “profeta del agua”. Defiende que los beneficios de la homeopatía residen en la memoria del agua, y no solamente por el uso de compuestos ultra-diluidos de supuesta validez terapéutica, sino porque el agua tiene capacidad terapéutica, dependiendo del entorno del que provenga. El propio Emoto describe su forma de pensar en este párrafo:
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