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Especiación en ranas (7). Jugando con colores y toxinas

5 diciembre, 2013 5 comentarios

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Especiación, palabra empleada por los biólogos para hablar de los procesos por los cuales se origina una nueva especie. Bautizada como «Especiación en ranas», esta serie está centrada en tal fenómeno, aunque en realidad comenzó como un humilde artículo que quería mostrar un ejemplo real de aparición de una nueva especie animal casi en vivo y en directo (aquí). Partiendo de ahí ha evolucionado hasta llegar a convertirse en una especie de reto: ¿cuántos ejemplos reales de evolución podrán mostrarse considerando un único grupo animal? Y para ponerlo aún más difícil, ha sido elegido un grupo animal especialmente pobre en especies y poco estudiado en comparación con otros grupos: los anfibios anuros, con poco más de 5.000 especies descritas, son las ranas, los sapos y los sapillos.

A lo largo de los siete capítulos de esta serie (hasta esta entrada) hemos visto varios ejemplos de evolución animal. Esta séptima entrega será un complemento a la tercera entrega de esta serie, por lo que no sería mala idea darle un vistazo (disponible en este enlace). En aquel momento se habló de la rana flecha envenenada conocida como Dendrobates pumilio Schmidt, 1857; una especie extraordinariamente rica en patrones de coloración y muy extendida en Centroamérica. Desde que fue publicada aquella entrada los herpetólogos, aquellos científicos cuyo objeto de estudio son los anfibios y los reptiles, tras estudiar a esta ranita y sus parientes, han considerado que son tan diferentes de la primera rana que fue bautizada como Dendrobates que sería un error llamarlas de tal forma, por lo que estas ranas fueron rebautizadas con un nuevo nombre: ahora se la conoce como Oophaga pumilio (Schmidt, 1857).

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Preciosísimo ejemplar de la rana dardo granulada Oophaga granulifera (Taylor, 1958). No es un animal grande, mide entre 18 y 22 mm. Crédito: wikipedia

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Con Oophaga pumilio vimos que tal y como se esperaba del modelo de especiación alopátrica, las diferencias genéticas entre distintas poblaciones de ranitas se correlacionaban con las distancias geográficas entre dichas poblaciones. Sin embargo, no había correlación entre genética o geografía con el color de cada población de ranas. Entonces los herpetólogos consideraron que el cambio de coloración es un fenómeno evolutivo que debe suceder relativamente rápido, capaz de enmascarar la verdadera diferenciación genética que ocurre a nivel de poblaciones. En esta entrada se verá un caso donde la diferenciación genética no solo se corresponde también con la distancia geográfica, sino que es un caso donde se puede estudiar la evolución del cambio de coloración. Hoy se hablará de la ranita dardo envenenada Oophaga granulifera (Taylor, 1958).

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Especiación en ranas (4): …¡Y la especie se hizo!

27 enero, 2010 14 comentarios

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La ininterrumpidamente verde selva amazónica es sin ninguna duda uno de los lugares con mayor riqueza de especies de todo el planeta, una riqueza de fauna y flora que se extiende desde el suelo permanentemente sumido en la oscuridad hasta las más altas copas de los árboles inundadas por la radiación solar. Mas si podemos afirmar que la pluviselva es importante, existe un reino aún más ardiente de biodiversidad extendiéndose frente la cordillera de los Andes. Se trata de la franja de transición entre las regiones de alta montaña de la cordilllera andina y las tierras bajas de la Amazonia (Ref. 2 y 3).

De hecho el bosque tropical se extiende como una marea desde las tierras bajas hasta los 1.000 metros de altitud, sin embargo, es a lo largo de esta transición donde hallamos una explosión de endemismos sin parangón, sean aves, pequeños mamíferos, insectos o plantas. Incluso anfibios, estas regiones de alta montaña abarcan aproximadamente el 15.3% del área de Sudamérica; sin embargo, engloban la mitad de todas las especies de anfibios del continente, de las cuales, el 90% son endémicas (Ref. 2). Visto todo esto, no es raro que los científicos se preguntaran… ¿Por qué? ¿Qué es lo que tienen estas tierras para cobijar tamaña biodiversidad?.

Hermosa “ranita flecha envenenada”, Epipedobates hahneli (Boulenger, 1884), de la Amazonia. Crédito: Mongabay

En una entrada anterior presentamos a Dendrobates pumilio, una simpática ranita que nos mostró que el mecanismo de especiación propuesto originalmente por el biólogo Ernst Walter Mayr, la especiación alopátrica, podía ser viable a medio plazo. Generando lo que podrían ser poblaciones de organismos que se encuentran en el camino de convertirse en especies independientes. En esta entrada veremos si este modelo realmente puede desembocar en la génesis de nuevas especies, intentaremos conocer el secreto de la franja amazónico-andina para generar tamaña biodiversidad y además, introduciremos un nuevo modelo de especiación. Todo sin salirnos de las ranitas flecha envenenadas. Esta vez, conoceremos al precioso género Epipedobates.

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