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Posts Tagged ‘exobiologia’

Somos flujo de electrones

26 junio, 2014 27 comentarios

Aurora boreal, una de las formas más hermosas de visualizarse un flujo de electrones. Fuente: Wikipedia

Aurora boreal, una de las formas más hermosas de visualizarse un flujo de electrones. Fuente: Wikipedia

Hace unas pocas décadas Carl Sagan empleó una poética metáfora al afirmar que somos polvo de estrellas. Esa es una acertada afirmación si sólo atendemos a la composición química de los seres vivos, pero si queremos entender qué nos hace estar vivos, qué nos diferencia de una sustancia inerte, deberemos ir más allá y proclamar que somos algo más: somos flujo de electrones.

La inmensidad y la complejidad química del universo podrían quedar resumidas en los elementos químicos que aparecen ordenados en la tabla periódica. Dichos elementos químicos se han formado a partir de primitivas estrellas que quemaron su primer combustible, formado en origen por elementos químicos ligeros, tales como el hidrógeno o el helio. Cuando estos gases se gastaron, aparecieron átomos de mayor masa que sirvieron de combustible a estrellas que entraban en su senectud. Algunas de esas estrellas estallaron en uno de los procesos más espectaculares del universo conocido, en el fenómeno que llamamos supernova. Como ocurre tantas veces en la Naturaleza, los que permanecen aprovechan aquellos que dejan los que se fueron, en una cadena milenaria de reciclaje. En las supernovas se formaron muchos de átomos masivos que hoy conocemos, y su violenta explosión los ha extendido por muchos lugares del universo. Así, tras miles de millones de años de evolución química, podemos explicar la diversidad de elementos que hoy encontramos en el universo.
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Segunda edición: “La vida surgió como resultado de una serie de eventos, muchos de ellos muy simples, y de hecho casi inevitables”

24 febrero, 2013 13 comentarios

El doctor Jack Szostak, premio Nobel de Medicina 2009, nos comenta en esta entrevista algunos aspectos del cáncer y la longevidad y el papel de las telomerasas. Posteriormente nos comenta sobre su tema actual de trabajo: el origen de la vida. Nos habla acerca de las primeras moléculas autorreplicativas y de cómo de lejos nos encontramos de sintetizar vida en el laboratorio.

Hoy La Ciencia y sus Demonios se viste de largo para recibir al premio Nobel de Medicina 2009, Jack W. Szostak, que recibió el galardón de la academia sueca junto con Elizabeth Blackburn y Carol Greider por sus estudios acerca del cáncer y del envejecimiento. El doctor Szostak es biólogo molecular y trabajó en los años 80 del pasado siglo en el estudio de las telomerasas. En la actualidad ha cambiado por completo su línea de investigación, y desde su laboratorio en la Universidad de Harvard estudia el origen de la vida, en concreto la formación de las primeras moléculas con capacidad de autorreplicarse.

1. Usted debe su Nobel a sus investigaciones realizadas sobre las telomerasas. ¿Podría contarnos que son exactamente estas fascinantes enzimas? ¿Qué conocimientos nos aportaron sus investigaciones?

La telomerasa es una enzima que añade ADN a los extremos de los cromosomas. El descubrimiento de esta enzima resolvió un misterio mantenido durante mucho tiempo: cómo se mantienen los extremos de las moléculas de ADN en la célula durante muchas generaciones (teniendo en cuenta que la maquinaria de replicación no puede copiar por completo los extremos de dichas moléculas de ADN). Trabajé en ello desde 1980 hasta 1989, y desde entonces he trabajado en otros temas. Para más información puedes leer la página web oficial de los premios Nobel
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¿Existe vida extraterrestre?

27 noviembre, 2012 28 comentarios


La humanidad, desde tiempos inmemoriales, se ha planteado si estamos solos en el universo. ¿Hay alguien en esa inmensidad estrellada que nos rodea?, ¿habrá organismos moviéndose, o incluso pensado, en estos mismos instantes a miles o millones de años-luz de la Tierra? La exploración espacial está empezando a coleccionar piezas con las que quizás algún día no muy lejano podamos contestar esta pregunta. Mientras ese día llega podéis leer mi opinión en un nuevo artículo de Madrid Actualidad

El lunes viviremos 7 minutos de terror

4 agosto, 2012 16 comentarios

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El próximo lunes, 6 de agosto, la misión Mars Sciencie Laboratory  (MSL) de la NASA alcanzará su punto crítico: el descenso a la superficie de Marte.

Bautizado como «Curiosity»  el MSL es un laboratorio móvil que será ubicado en el interior del cráter Gale, cercano a la región volcánica de Elysium Planitia. Este cráter representa un punto de gran interés para el estudio de la evolución de Marte, así como de la posibilidad de que en su pasado hubiera albergado vida.

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La amenaza de Andrómeda (película completa)

28 julio, 2012 6 comentarios

Para estos días veraniegos, qué mejor que ver una buena película. Os recomiendo “La amenaza de Andrómeda”, dirigida por Robert Wise (director de “Ultimátum a la Tierra”, “Sonrisas y lágrimas” o “West Side Story”, entre otras) en 1971. La historia está basada en una novela homónima que Michael Crichton escribió en 1969. En ella relata los esfuerzos de un grupo de científicos por aislar y contener un microorganismo extraterrestre que cae a la Tierra junto con el satélite Scoop7. No quiero desvelar nada más, la cinta tiene ritmo suficiente para enganchar desde el primer momento. En el año 2008 se realizó una miniserie basada en esta historia (lo que ahora llaman “remake”), pero yo me quedo con esta versión, mucho mejor interpretada y con diálogos más interesantes. Que la disfrutéis.
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Que no, que sí, que si, que no…

24 julio, 2012 13 comentarios

Gliese 581g, un supuesto planeta extrasolar descubierto en septiembre de 2010, se convirtió en el candidato más esperanzador para albergar vida extraterrestre. Sin embargo, pocas semanas después el descubrimiento era desmentido, atribuyéndose a una precipitación en la publicación de datos mal interpretados. Casi dos años después, el equipo que realizó el descubrimiento ha presentado nuevas observaciones que parecen confirmar la existencia del gemelo de la Tierra.

El sistema planetario Gliese 581 (también conocido como  Wolf 562 o HIP 74995) está presidido por una enana roja que se encuentra a 20,5 años luz de nuestro planeta. Situada en la constelación de Libra, es algo más pequeña que el Sol y constituye una de las 100 estrellas más próximas a éste. Su nombre se debe al astrónomo Wilhelm Gliese, el cual publicó en 1957 un catálogo de las estrellas conocidas a menos de 25 pársec de nosotros.

El sistema  Gliese 581 consta al menos de cinco planetas, sin contar al problemático Gliese 581g. El más grande es Gliese 581b, con 17 veces la masa de la Tierra, mientras que el más pequeño es Gliese 581e, que con 1,9 masas terrestres es el exoplaneta más pequeño descubierto hasta la fecha.

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¿Ha sido el Universo creado sólo para nosotros?

1 octubre, 2011 65 comentarios

¿Quieres trabajar con la “bacteria del arsénico”?

9 junio, 2011 7 comentarios

Se cumplen ahora 6 meses de una publicación en la revista Science, por parte de un grupo de la NASA liderado por Felisa Wolfe-Simon, en el que se describe una bacteria que no requiere fósforo para vivir, siendo este elemento sustituido por el arsénico. Esa conclusión fue establecida después de comprobar que una bacteria aislada en el Lago Mono (California), que contiene altas concentraciones de arsénico, crecía en medios sintéticos de cultivo en los que el fósforo fue sustituido por el arsénico. Además, sugerían que las bacterias que crecían en ese medio incorporaban el arsénico en todas sus macromoléculas, entre ellas el DNA.

Pocos días después de la publicación, que fue rodeada de mucha publicidad, con rueda de prensa incluida, diversos microbiólogos mostraron su escepticismo sobre los resultados presentados. Las críticas se han presentado en forma de cartas en el último número de la revista Science. Las críticas más contundentes están relacionadas con el medio de cultivo sintético utilizado y con la incorporación del As en las macromoléculas de la bacteria. Varios investigadores apuntan que las bacterias podrían haber crecido a expensas de las trazas de fósforo presentes en el medio de cultivo, por ello exigen métodos de análisis muy finos de los componentes del medio que descarten esa posibilidad. También se muestran muy escépticos de la incorporación del As en moléculas tales como el ADN; ya que la estabilidad de los enlaces con el As tienen una vida media demasiado corta para mantener moléculas de forma estable. En esa línea de afirmación Rosemary Redfied de la Universidad British Columbia de Vancouver (Canadá) afirma que es preciso crecer la bacteria en medios sintéticos con arsénico y analizar mediante espectrometría de masas si hay unión covalente del As al esqueleto del DNA.
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Crecimiento bacteriano en condiciones de hiperaceleración

11 mayo, 2011 13 comentarios

Crecimiento bacteriano a 403.627 g. Fotografías tomadas a las 0 (A), 6 (B), 24 (C) y 48 (D) horas. Puede observarse el crecimiento del pellet bacteriano.

De todos es sabido que las bacterias son organismos adaptados a condiciones de vida muy extremas, encontrándose especies que son capaces de reproducirse a temperaturas muy elevadas o muy bajas, pH muy ácidos o muy alcalinos, altas presiones o elevadas dosis de radiación. En un trabajo publicado en esta semana en la revista PNAS se ha estudiado la capacidad de los microorganismos de resistir elevadas aceleraciones, lo que equivale a una supervivencia en ambientes de gravedad extremas. Se ha demostrado en ese trabajo que hay bacterias que son capaces de reproducirse y crecer en condiciones tan extremas como una hiperaceleración a 403.627 g.

El valor “g” da una idea de la aceleración. Está basado en la aceleración que produciría la gravedad terrestre en un objeto cualquiera en condiciones ideales (sin atmósfera u otro rozamiento). Una aceleración de 1g es generalmente considerado como igual a la gravedad estándar, que es de 9.8 metros por segundo cuadrado. Se toma como valor de 1g aquel que existe en condiciones normales en la superficie terrestre, pero este valor puede ser muy diferente en planetas con mayor gravedad (por ejemplo el valor es Júpiter es de 2.35 g), en cometas o en asteroides en el momento de entrar en la atmósfera. También se pueden obtener valores g elevados en sistemas de elevada aceleración; un Fórmula 1 alcanza valores de 3-5 g; valor similar al obtenido en una montaña rusa, un jet de combate puede alcanzar valores de 9 g, mientras que una bala puede alcanzar valores cercanos a los 50.000 g.
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Arsénico cabreado

17 diciembre, 2010 12 comentarios

A principios de mes, la NASA anunciaba un “gran descubrimiento en el campo de la exobiología“, que pocas horas después se publicaba en Science. Se trataba de una bacteria capaz de vivir en ausencia de fósforo, utilizando en su lugar arsénico. Las respuestas desde distintos medios científicos y divulgativos, como la propia Ciencia y sus Demonios, fueron cautelosamente escépticas. La metodología y especialmente las conclusiones del artículo publicado en Science han sido severamente criticadas en muchos de ellos.

Hoy día, la influencia de blogs y otros medios de comunicación científica es indudable, y la prueba es que la revista Nature se hace eco de sus opiniones en el editorial de ayer. Comenzando por señalar las posiciones críticas de bloggers e investigadores con respecto a la metodología y conclusiones del trabajo, afirma textualmente que la NASA y los autores del mismo no han dado explicación alguna, “escondiendo su cabeza bajo la arena digital”.

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