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Una cata sugerente en la Sima del Elefante.

23 julio, 2009

nature

Conseguir ser portada de Nature no es nada fácil. Bueno…, para algunos sí.  Parece que le están cogiendo vicio y todo. 😀

La mandíbula de la foto, atribuida a un ejemplar de Homo antecessor y encontrada en Atapuerca, fue portada merecidísima en Marzo del año pasado. No era para menos. Una mandíbula incuestionablemente humana con más de 1,3 millones de antigüedad, 400.000 años más antigua que los fósiles de Homo antecessor anteriormente hallados en la Gran Dolina (otro yacimiento del complejo de Atapuerca)  y que hasta entonces marcaban la fecha más temprana confirmada de la aparición del género Homo en Europa.

Junto a la mandíbula apareció también un diente suelto. Pero no acabó ahí la cosa. La mandíbula fue encontrada en el 2007, y al año siguiente, en 2008, en el mismo estrato de la Sima del Elefante encontraron una falange de la mano, también atribuida a Homo antecessor y con la misma cronología.

Falange

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Concretamente es la del dedo meñique de la mano izquierda del homínido. Es lo que llamaríamos un fósil de colección, ya que las falanges son muy frágiles y están constituidas mayoritariamente por tejido esponjoso, por lo que no suelen fosilizar bien. Junto a la falange se encontraron restos de industria lítica en silex, y huesos de ciervos y bóvidos con las típicas marcas de corte producidas por humanos.

Además de estos animales aparecieron también fósiles de macaco, águila pescadora y lince. Esto permitió encuadrar los restos humanos en un ecosistema local, donde habría un medio relativamente arbolado y con presencia de agua.

Pero los tesoros que guarda Atapuerca parecen no tener límite.  Este año de 2.009 han seguido excavando en el mismo estrato donde aparecieron los restos anteriores en la Sima del Elefante, y a mediados de este mes de Julio hicieron pública la noticia del hallazgo de un fragmento de húmero, posiblemente perteneciente al mismo individuo (aunque es imposible afirmarlo), donde había marcas artificiales de descarnación relacionadas con la extracción de la médula que indicaban que el homínido en cuestión con toda probabilidad había sido consumido por sus congéneres.

salacot

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En la foto, José María Bermúdez de Castro (codirector de las excavaciones, sosteniendo el fósil), Gala Gómez (la joven paleontóloga que lo encontró) y… Eudald Carbonell sin salacot (!!!) Esto último sí que es una noticia. 😀

El hecho de que los restos vayan saliendo tan despacio y secuencialmente tiene una explicación, y es que en una excavación científica de este orden de importancia se suele trabajar muy despacio, excavando milímetro a milímetro, poniendo especial atención en los microfósiles (como pequeños huesos de roedores o el famoso hueso hioides heidelbergensis que también encontraron) y registrando detallada y rigurosamente todos y cada uno de los restos asignándoles una ubicación geográfica (punto tridimensional del hallazgo del fósil en coordenadas X,Y,Z) y estratigráfica (geología y cronología del estrato del hallazgo).

Decir que no hay pruebas de la evolución humana te lleva exactamente 3 segundos de tu tiempo. Es lo que tardas en escribir esa frase en el ordenador. Pero trabajar para intentar comprender cómo eran nuestros antepasados (y además hacerlo con todas las garantías) es algo infinitamente más laborioso.  😀

Como curiosidad, para la datación del fragmento de húmero emplearon el método de núclidos cosmogénicos, técnica relativamente novedosa y que está dando bastante buen resultado.

Y, bueno, nos falta aún hablar de la cata que ha motivado el post. La potencia estratigráfica de la Sima del Elefante llega a los 1,7 millones de años (en los niveles aún no excavados), es decir, que abarcaría un lapso temporal que prácticamente enlazaría con el Homo georgicus (1,8 millones de años).

El Homo georgicus es el homínido fósil inmediatamente anterior al antecessor, y fue encontrado en un país (Georgia) que políticamente se considera europeo, pero físicamente está aislado del continente europeo por la barrera del Cáucaso. Por eso no se suele incluir en la lista de los fósiles propiamente “europeos” (los homínidos fósiles no entienden de política, pero sí de barreras físicas entre continentes).

El sueño sería encontrar en ese montón de estratos aún sin excavar algunas pistas que pudieran indicar el camino evolutivo que va desde los primitivos fósiles georgianos a los de antecessor. Y despejar con ello algunas dudas razonables, como la conveniencia o no de seguir catalogando como “antecessor” a una toda una gama de fósiles que cada vez abarca un lapso temporal más grande (y por tanto con más probabilidad de constituir especies distintas que se suceden en el tiempo), o… si se tiene la inmensa suerte de encontrar una calavera, proceder a un estudio de anatomía comparada con los restos coetáneos de erectus asiáticos y africanos (ergaster incluido) que permita concluir una taxonomía adecuada y una visión más detallada de las relaciones de parentesco en el grupo.

Como para eso aún queda mucho, de momento en Atapuerca se han conformado con hacer una cata (una pequeña mini-excavación localizada que nos da una idea de lo que nos vamos a encontrar en un estrato aún sin excavar), una cata justamente por debajo de donde han encontrado el húmero este año en la Sima del Elefante, y…

…hoy han hecho públicos los primeros resultados. Una acumulación de huesos de macromamíferos (probablemente cérvidos) por debajo del nivel de 1,3 millones de años. No se han encontrado marcas de corte, por lo que aún no es seguro que la acumulación se haya debido a la intervención humana, pero… cada vez que han encontrado una acumulación de este tipo en Atapuerca han acabado saliendo restos humanos o líticos asociados a ella, así que las esperanzas están bastante justificadas. La campaña de verano del año que viene puede traernos otro campanazo.

Esperaremos y trataremos de no mordernos las uñas hasta entonces. :mrgreen:

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  1. 23 julio, 2009 de 23:48

    Ahora sí que sí, genial entrada Rano 😀

    Vaya leeentiiiituuud de trabajo. Muy minucioso y laborioso, pero lo merece, yacimientos como este valen más que el oro. Respecto al Homo antecessor, supongo que es lo problema de tener pocos restos y una evolución gradual, el límite entre las distintas especies debe ser muy difícil de establecer hasta que no se tenga una gran cantidad de fósiles.

    En fin, la historia continua 🙂 Por cierto…

    http://www.atapuerca.com/

    Saludotes!!!

  2. 24 julio, 2009 de 0:20

    El Homo antecessor, como el resto de hipótesis científicas, tiene su método de validación. Si la idea de los atapuercos es válida, deberán encontrarse fósiles de esta especie (u Homo georgicus) en África. En caso contrario, habrá que revisar la misma.

    Buen post, Rano, muy claro para lo complejo que es el tema.

    Saludos.

  3. 24 julio, 2009 de 1:31

    “Si la idea de los atapuercos es válida, deberán encontrarse fósiles de esta especie en África.”

    Ahí le has dao, JM. Esa es la clave de la cuestión, y esa es la predición que validaría la hipótesis del equipo de Atapuerca si se cumpliera. En caso contrario el “antecessor” sólo sería antecesor de heidelbergensis y neandertales, pero no del hombre moderno.

    La cuestión es que mientras aparecen o no esos fósiles, sería muy útil para ir adelantando el poder comparar un cráneo de antecessor adulto con los fósiles erectus africanos de la misma época. Si el antecessor mostrara rasgos modernos que no tuviera el erectus, la hipótesis cobraría mucha fuerza (o la perdería en caso contrario).

    De hecho el niño de la gran Dolina presenta un rasgo moderno muy importante que no tienen los erectus: la cara plana. Pero no es una prueba concluyente, porque es un individuo de corta edad, y ese rasgo podría cambiar mucho en estado adulto.

    A ver si hay suerte y nos encuentran un cráneo adulto en la próxima campaña. 😉

    Saludos.

  4. 24 julio, 2009 de 9:35

    Muy buena entrada Rano. ¡Queremos más fósiles!. A ver que tal se les da el verano….

    Eudald Carbonell sin salacot 😀 😀

    No es por criticar, pero a mí me gusta más la foto que han difundido algunos medios en la que sale Gala Gómez con el diente fósil. Hay que darle más bombo a estos jóvenes investigadores que vienen arrasando.

    A ver si hay suerte y nos encuentran un cráneo adulto en la próxima campaña

    Estaría bien, y me recuerda una frase que ayer publicaba Arsuaga en ABC: “no se encuentra un cráneo humano todos los días”. A ver si algunos que yo me sé se la graban en el llavero 😀

  5. 24 julio, 2009 de 11:22

    “…a mí me gusta más la foto que han difundido algunos medios en la que sale Gala Gómez con el diente fósil.”

    Bueeno, ponemos un enlace. 😀

    http://evolucionarios.blogalia.com/historias/63802

    El resto humano más antiguo de Europa cogido entre dos dedos por la autora del hallazgo. :mrgreen:

  6. 24 julio, 2009 de 12:20

    Arduo trabajo el de estos investigadores. Esperemos que aparezcan restos como para poder determinar quién es el antecesor o sucesor de quién, pero aparezcan o no Atapuerca ya ha dado más de lo que se podría pedir.
    Y muy bien explicado el proceso, Rano.

  7. 26 julio, 2009 de 19:19

    Manuel:
    “no se encuentra un cráneo humano todos los días”.

    Pues justamente hoy parece que acaban de dar la noticia de que han encontrado otro en Atapuerca 😆

    http://www.elmundo.es/elmundo/2009/07/24/ciencia/1248457443.html

    Pero vamos, es un Heidelbergensis temprano, de hace 500.000 años. Es interesante, porque es un individuo juvenil, pero no se espera que aporte muchas novedades. Y es que allí parece que es más fácil encontrar Heidelbergensis que recolectar setas. 😆

    Este fin de semana han dado por finalizada la campaña de excavaciones de verano. Agosto lo suelen dedicar a limpieza, estudio y clasificación de fósiles. El año que viene nos traerán más novedades, espero. 🙂

  8. 26 julio, 2009 de 19:23

    No todo lo que nos llega de esas tierras burgalesas son buenas noticias: http://www.elmundo.es/elmundo/2009/07/24/ciencia/1248453873.html

    La maldita gestión/burocracia. Como diría Forges “ya empezamos”.

  9. 26 julio, 2009 de 19:35

    la ciencia acaba donde empieza la burocracia

    Así nos va…

  10. 26 julio, 2009 de 20:30

    Cago en…!!!!

    Tenemos un verdadero tesoro paleontológico, una cota de prestigio científico a nivel mundial, las posibilidades de estar a la cabeza y resulta que todo se va a pique por culpa de unos impresentables con responsabilidades políticas… La leche! ¿Y quien ha puesto a estos tipejos a cargo? O lo que es más importante, si no saben cómo se trabaja en Ciencia y la inversión y responsabilidad que implica el trabajo científico, ¿qué hacen ahí aparte de cobrar a fin de mes con los impuestos de todos?

    ¡Es para denunciarlo!

    No me extraña que el futuro científico de este país tienda a emigrar a otras latitudes y los científicos de otras latitudes rodeen este terruño… vaya tela.

  11. 28 julio, 2009 de 3:46

    Sí, la noticia es bastante triste, pero afortunadamente sólo afecta al museo. Las gestión de las excavaciones está dirigida exclusivamente por el equipo habitual de paleontólogos y antropólogos. Por el momento no hay ningún peligro de que los políticos se carguen el yacimiento. Está fuera de sus manos.

    Aún así es triste pensar cuánto dinero que debería ir a pagar a los investigadores y laboratorios del museo se está perdiendo en propaganda hueca y en pseudocontratos a empresas de marketing de amiguetes. Y si leéis los comentarios de la noticia, todavía hay gente tan burra que les da la razón.

    La historia viene de muy largo. Pero creo que Bermúdez ha hecho bien en romper la baraja. Si los políticos de turno quieren un museo light donde poner pomposamente su nombre (y los trofeos) aunque no valga para nada, son muy libres de hacerlo. Pero que sean conscientes de que la comunidad científica lo considera una bufonada, y así lo ha expresado en voz alta.

  12. KC
    28 julio, 2009 de 9:41

    Todo el afán de este señor es que fichemos con un horario fijo y vigilar lo que hacemos. Se cree que esto es una fábrica.

    Lo que me faltaba por leer creo que está aquí resumido.

    Saludos.

  13. KC
    28 julio, 2009 de 9:44

    O aquí:

    Los científicos no ven el momento de poder trabajar «con la flexibilidad y la creatividad» que requiere hacer Ciencia. “Un gestor técnico, que ha estado para construir un edificio, no puede interferir en nuestro trabajo”

    Tiene que ser un buen personaje este “arquitecto” 😀

    Saludos.

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