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“La biología sin la evolución es algo así como la física sin la gravedad”

19 abril, 2010

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Sean Carroll es un biólogo molecular de la Universidad de Winconsin en Madison que ha sido nombrado vicepresidente de educación científica del prestigioso Instituto Médico Howard Hughes (HHMI). Caroll es miembro de la Academia de Ciencias de los EEUU y es un pionero en el estudio de la evolución del desarrollo. En los últimos 6 años ha estado dedicado a tareas de educación y divulgación de la ciencia. Su obra “Remarkable Creatures: Epic Adventures in the Origin of the Species” fue en el año 2009 finalista al Libro del Año, y en el pasado otoño empezó a escribir como columnista en el New York Times. El pasado mes ganó el premio Stephen Jay Gould por su labor de divulgación.

Elisabeth Pennisi de la revista Science ha entrevistado a este científico, divulgador y docente en un artículo titulado “Sean Carroll and the Evolution of an Education Maven” (volumen 38, página 294). Esta es la traducción de esa entrevista:

¿Cuál es la forma más eficaz educar en ciencias?

Es un gran escenario, hay una continuidad allí: los niños pequeños que desean tener curiosidad por la ciencia, los niños un poco mayores que ya tienen esa curiosidad y que hay que animar a entrar en este mundo, y luego los niños que se están buscando la ruta de acceso a la ciencia, para recibir una instrucción inspiradora y efectiva, como son las tutorías por parte de gente con experiencia de investigación. Es por eso que el HHMI está haciendo muchas cosas diferentes, al igual que la “National Science Foundation” (NSF), y otras organizaciones preocupadas por la enseñanza de la ciencia.

¿En qué difiere la labor del HHMI de la que viene haciendo la “National Science Foundation”?

El mecanismo de financiación del HHMMI opera bajo un principio distinto, al apoyar a personas en concreto en vez de apoyar proyectos específicos. Además el HHMI alienta la financiación de tareas de alto riesgo. Piense en el HHMI como un capitalista de riesgo. Nosotros, y nuestros inversores, pueden seleccionar un alto número de ideas y aproximaciones a las que financiar.

¿Cuál ha sido su experiencia más gratificante dentro de la educación científica?

Creo que lo más gratificante para mí ha sido el contacto con los profesores de instituto. Pienso que ellos son un bien muy importante y valioso.

¿Cuál es su mayor preocupación?

Bueno, es probable que sea la enseñanza de la evolución. Primero porque la biología sin la evolución es algo así como la física sin la gravedad. También es una especie de canario dentro de una mina de carbón, como indicador del estado de la educación en ciencias. Hay mucha propaganda contra la evolución, pero puede observar que las mismas técnicas se están usando contra el estudio del cambio climático o de las células madre.

¿Cuáles son sus planes para el HHMI?

Yo diría que una de las diferencias más obvias entre la comunidad científica, a la que pertenezco, y la comunidad educativa es que en la comunidad que investiga, cuando se descubre una nueva herramienta, ésta se extiende como la pólvora. Pero creo que en educación, eso es diferente, los campus tienen un enfoque mucho más local. Sin embargo, cuando se trata de enseñar, lo que funciona en Alaska puede funcionar en Arkansas y puede funcionar en Pensilvania. Creo que el HHMI puede desempeñar un gran papel en la difusión de la forma correcta de hacer las cosas. Uno de mis intereses es la educación científica pública, así que estamos buscando la manera correcta de expandir ésta en la comunidad.

¿Ha variado en algo el tiempo que ha dedicado a hacer investigación en los últimos 5 años, y piensa que esto puede cambiar más aún con su nuevo trabajo?

Voy a dedicar el 80% del tiempo que pase en el HHMI en mi nueva dedicación, ligada a la educación científica. Voy a mantener mi laboratorio, pero sé que hacia donde voy a tener que dedicar la mayoría de mis esfuerzos. La Universidad de Wisconsin me ha liberado de la enseñanza, así que al menos no tendré que acudir a clase.

¿Por qué un educador de gran experiencia abandona las aulas pero mantiene activo su laboratorio?

No es una cuestión de abandonar las clases, es un asunto de compatibilizar horarios. No es realista compatibilizar este trabajo con acudir a clase los lunes, miércoles y viernes. Además, es importante tener en cuenta que la enseñanza en clase no es la única forma de contribuir a la enseñanza. En mi caso contribuyo a la formación de los estudiantes escribiendo libros de texto, libros de divulgación, artículos, acudiendo a programas de televisión, grabando DVDs y realizando conferencias públicas. Por tanto no es cuestión de poner por delante la investigación a la docencia sino de poder compatibilizar todas las actividades en el tiempo disponible.

Fuente: Pennisi, E. (2010) Sean Carroll and the Evolution of an Education Maven. Science 328: 294.

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