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José Luis Sanz: “Creo que la Teoría Sintética sigue siendo la base de la moderna biología evolutiva, y no hace falta un cambio de paradigma”

29 septiembre, 2010

Hoy tenemos el placer de presentar en La Ciencia y sus Demonios a José Luis Sanz, doctor en Ciencias Geológicas (1980) por la Universidad Complutense de Madrid y Catedrático del departamento de Biología (unidad de paleontología) de la Facultad de Ciencias de la Universidad Autónoma de Madrid.

1. ¿Qué tienen los dinosaurios que atraen tanto a todo el mundo, y en especial a los niños?

En mi opinión, los dinosaurios han sustituido a los dragones en el imaginario popular. Si esto es cierto, entonces los dinosaurios podrían representar un arquetipo del inconsciente colectivo de la humanidad. Por tanto, los dinosaurios serían rápidamente reconocidos, y tendrían un especial impacto en los individuos más jóvenes. Por otra parte, algunos dinosaurios eran animales de gran tamaño. Determinados saurópodos podrían alcanzar varias decenas de toneladas. En este sentido, los dinosaurios podrían estar sujetos a actitudes morbosas, ya que cíclopes, gigantes y otras criaturas legendarias, comunes a muchas culturas, son respetadas por su capacidad de dominación. Por último, los dinosaurios constituyen una especie de paradigma de la idea de extinción en la cultura popular. Este concepto puede aplicarse a los seres humanos, mediante el conocido refrán ”cuando las barbas de tu vecino veas pelar…”.

2. En su caso particular, ¿qué le ha atraído de los dinosaurios para convertirlos en su profesión?

Supongo que las razones de mi fascinación original son comparables a las de otras personas. Lo único que tengo claro es que mi dinomanía nació claramente un día de finales de 1958, en mi ciudad natal, Soria, después de quedar fascinado por la película “El monstruo de tiempos remotos”.

3. De las diversas teorías que existen para explicar la extinción de los dinosaurios, ¿cuál cree que cuenta con una mayor carga de evidencias?

En la actualidad existen tres hipótesis: La caída de un objeto extraterrestre, grandes erupciones volcánicas en la región de Deccan, en la India, y la bajada general de los niveles oceánicos (un cambio eustático de gran importancia, que redujo la extensión de la hidrosfera drásticamente). En mi opinión los tres fenómenos están bien contrastados, con una gran cantidad de evidencia empírica que apoya las tres hipótesis. El problema es que, hasta donde yo sé, incluso la combinación de las tres hipótesis explicativas no justifica el sesgo de la extinción. Es decir, el porqué desaparecen determinados seres vivos y otros atraviesan la crisis sin problemas aparentes.

4. ¿Qué novedades aporta al conocimiento de los dinosaurios el reciente hallazgo de Concavenator corcovatus (Pepito para los amigos) en la provincia de Cuenca?

Las dos novedades principales son la aparición de una joroba puntiaguda al final de la espalda, estructura hasta ahora desconocida en un dinosaurio, y la información sobre estructuras tegumentarias. El esqueleto de Concavenator tiene, en los pies y en la cola, impresiones de escamas. Las de los pies son muy semejantes a las de las aves actuales. Por otra parte, la ulna (equivalente al cúbito humano), presenta unas papilas que en las aves actuales sirven para la inserción de las plumas remeras de las alas. La hipótesis más parsimoniosa para la interpretación de estas papilas ulnares es que estaban relacionadas con plumas primitivas ancestrales, protoplumas. De manera que Concavenator es el dinosaurio terópodo conocido más primitivo que tenía protoplumas. La conclusión es que la combinación de escamas/plumas, que actualmente podemos ver en un gorrión o una cigüeña, estaba ya presente en dinosaurios primitivos hace ya 125 millones de años.

Imagen del fósil de Cocavenator

5. ¿Cuáles cree que son los principales retos para la paleontología para la próxima década?

Entre los principales retos de la paleontología para los próximos años me gustaría destacar dos: primero, acumular la experiencia y conocimientos necesarios para descubrir, en el registro fósil, clases de fósiles que habitualmente se habían considerado como imposibles, normalmente relacionados con estructuras no esqueléticas. Me refiero a evidencias como tegumentos, órganos internos o biomoléculas. En segundo lugar, desarrollar procedimientos de observación y análisis cada vez más potentes y fiables. Esto incluye herramientas diversas, como la aplicación de los sincrotrones o los procedimientos de reconstrucción virtual y realidad aumentada.

6. ¿Cómo anda la paleontología española comparándola con la de las potencias mundiales en ciencia?, ¿está notando mucho la crisis económica actual?

En mi opinión, la paleontología española está en la actualidad a un excelente nivel, comparable a la de cualquier país con fuerte tradición en la disciplina, cosa que no teníamos en España. Los medios de comunicación solo suelen destacar los estudios en paleontología humana o de dinosaurios, pero la mayor parte de los paleontólogos españoles trabajan en microorganismos, moluscos o plantas, por citar algunos ejemplos. Y son muchos, y cuentan entre sus filas a grandes científicos.

7. En EEUU hay personas que piensan que hombres y dinosaurios coexistieron sobre el planeta Tierra al modo que nos ilustraban los Picapiedra. ¿Qué opinión le merece esa forma de pensar?

Bueno, es evidente que esta creencia es fruto de la ignorancia. Lo malo es que es utilizada por algunas pseudociencias, como es el caso del creacionismo científico.

8. ¿Piensa que la Teoría Sintética de la evolución puede explicar la aparición de los diferentes taxones o todavía quedan por descubrir otros mecanismos?

Creo que la Teoría Sintética sigue siendo la base de la moderna biología evolutiva, y no hace falta un cambio de paradigma, al menos de forma inmediata. No obstante, diversas disciplinas han entrado en los últimos años con un espíritu de renovación que no siempre ha sido bien recibido por las posturas más ortodoxas. Me gustaría citar especialmente dos: Evo-Devo y los modernos planteamientos en modelos, pero también en procesos, de la teoría macroevolutiva.

9. ¿Cómo explicaría la enorme diversidad generada en un “corto” espacio de tiempo durante la llamada “explosión cámbrica”?

Las dos explicaciones más habituales proceden, como casi siempre, por un lado del ámbito ambientalista, y por el otro, de las posiciones intenalistas. La explosión cámbrica tuvo probablemente un motor ambiental, con la aparición, por primera vez, de depredadores pelágicos, y diversos tipos de filtradores, entre muchas otras nuevas formas de explotar el ambiente. Por otra parte, desde el punto de vista internalista, es de destacar la aparición de genes de control maestro (hox genes) que determinan bases comunes de desarrollo en la mayoría de los animales.

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Nota final: Esta entrevista es original y ha sido realizada por el equipo de La Ciencia y sus Demonios al Dr. Sanz

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  1. S.Belizón
    30 septiembre, 2010 de 20:03

    Muy buena entrevista (como suele ser habitual) del equipo de la C y DD, es muy grato leer a autores como el Dr. Sanz a un nivel más cercano y coloquial de lo que normalmente podemos acceder.
    En cuanto a la extinción K-T, es un absoluto misterio sobre todo a los tetrápodos terrestres, la crisis ecológica es enigmática dejo algunos grupos diezmados y otros no tanto, pero lo único seguro es que no sobrevivió al parecer nada con un peso superior a los 25Kg, coincido (mi humilde opinión) con que las tres hipótesis están bien pertrechadas, quizás haya sido la conjunción de las tres las que desestabilizaran el planeta tanto a niveles generales como locales…, el Deccan en india, el metorito en el Protocaribe, más el cambio eustático a una escala más global.

    Saludos!!!

  2. 1 octubre, 2010 de 1:09

    Manuel gracias por tu felicitación. Nosotros estamos que no nos lo creemos. Ahora para que se hiciera justicia os tendrían que dar el premio del jurado a vosotros.

  3. 1 octubre, 2010 de 1:24

    Co** ¿esa animación del final no es de Japa?

  4. 1 octubre, 2010 de 1:25

    Sí, sí que es. 😀 Qué gracia.

  5. 1 octubre, 2010 de 13:25

    Cuanta razón Hexo!, si el jurado se para a valorar detenidamente la labor de este blog no debería dudar mucho…, en fin.
    Por cierto, desconocía la explicación intenalista de la explosión cámbrica. Una pregunta (quizás tonta), ¿los genes HOX tienen importancia en el desarrollo de los organismos que no poseen simetria bilateral?…¿?

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