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FAQs sobre la mal llamada bacteria de los pepinos españoles

31 mayo, 2011


En algunas zonas de Alemania se han producido varios cientos de infecciones con una cepa entero-hemorrágica de la bacteria Escherichia coli, que hasta el momento ha ocasionado más de 10 muertes. Las autoridades alemanas han apuntado a los productos de huerta españoles, especialmente el pepino, como los responsables de esta plaga alimenticia. En estos dos últimos días he tenido que contestar muchas preguntas relacionadas con el tema, por lo que intento resumir aquí aquellas que con más frecuencia han llegado hasta mí:

1. ¿Pero Escherichia coli no es una bacteria inofensiva?

E. coli es una bacteria que reside habitualmente en el intestino de animales homeotermos (llamados de “sangre caliente”, como por ejemplo los mamíferos), aunque también puede vivir en aguas o suelos. De forma habitual establece una relación simbiótica con los organismos que coloniza, de forma que éstos le aportan los nutrientes que transitan por el aparato digestivo mientras que la bacteria produce algunas sustancias útiles que los huéspedes no sintetizan y pueden absorber desde el intestino (por ejemplo la vitamina K).

Sin embargo algunas cepas de E. coli producen toxinas que envenenan tejidos del huésped, llegando a destruirlos. Así existen cepas que producen toxinas hemolíticas, que destruyen los glóbulos rojos y liberan su contenido, el cual es muy rico en hierro. Otras cepas producen toxinas que destruyen las células intestinales (enterocitos), las células hepáticas (hepatocitos) y las células renales.

Resumiendo se puede afirmar que la mayoría de cepas de E. coli son inofensivas para los humanos, pero hay algunas cepas que producen toxinas capaces de provocar serios daños a su huésped. No hay que perder de vista que los determinantes génicos que codifican las toxinas pueden intercambiarse entre cepas mediante transferencia génica, por lo que cepas presuntamente no patógenas podrían transformarse en patógenas.

2. Pudiendo E. coli vivir como simbionte, ¿por qué pueden llegar a matar al huésped?

En muchas ocasiones las relaciones entre los organismos que establecen una simbiosis es muy estrecha, de tal forma que los productos que estos organismos producen no le ocasionan toxicidad. Así algunas cepas patógenas de E. coli viven en el aparato digestivo de rumiantes, produciendo toxinas, sin que le produzca ningún problema al huésped, ya que éste tiene anticuerpos que las neutralizan. Pero si esa bacteria llega al aparato digestivo de otro organismo, la toxina producida puede envenenar al nuevo huésped.

3. Si la cepa de E. coli enterohemorrágica vive habitualmente como simbionte, ¿por qué produce una toxina capaz de matar a otros mamíferos?

Como ya he comentando anteriormente E. coli puede vivir como simbionte, pero también vive fuera del cuerpo del huésped. Al vivir en el tracto digestivo, muchas bacterias son expulsadas al medio con las heces. La sencilla vida de un intestino, con temperatura estable y aporte de nutrientes constante, se convierte en una lucha por la supervivencia en un nuevo hábitat donde existen depredadores y los nutrientes escasean. Es por ello que las bacterias desarrollan toda una serie de estrategias que les permiten vivir en medio libre: gran capacidad de movimiento para escapar de depredadores, sistemas de detección de nutrientes, relaciones de comunicaciones entre bacterias de la misma estirpe para asociarse frente adversidades, etc. Una de esas estrategias la constituye las toxinas que se emplean para competir frente a otros organimos o para provocar necrosis en tejidos con el fin de extraer nutrientes de ellos.

4. Si los antibióticos matan con facilidad E. coli, ¿por qué se producen muertes en este brote?

La infección con E. coli es larga e insidiosa. Empieza con molestias intestinales, continuando con pequeñas diarreas y ligera fiebre. En ocasiones todo que en eso, pero en otros puede continuar con diarreas sanguinolentas. En las primeras fases no es fácil detectar la infección si no se está en sobreaviso, hay múltiples microorganismos que producen alteraciones digestivas. El primer indicio de que la cosa va mal se produce con la presencia de sangre en las heces, pero para entonces la bacteria ha empezado a producir estimables cantidades de toxina. Esta toxina no solamente mata, como ya he indicado antes, células del intestino, sino que también afecta al hígado y al riñón. Los antibióticos eliminan en pocos días las bacterias, pero la toxina sigue haciendo su efecto produciendo insuficiencia hepática y renal, a la vez que alterar la capacidad de retener agua del intestino. Se ha de actuar a un segundo nivel bloqueando la toxina con anticuerpos, hasta su completa eliminación del organismo. Aquellas personas que poseen patologías previas pueden sufrir daños irreversibles si no se actúa de forma rápida.

5. ¿Cómo pueden contaminarse unos pepinos con esta bacteria?

Como ya he indicado las bacterias intestinales pueden acabar en las heces, y éstas pueden dispersarse en el medio ambiente. Pueden llegar al agua de riego o de consumo humano, a contaminar la carne de los animales portadores, entrando así en la cadena alimentaria. Después de producirse varias contaminaciones de carne empleada para fabricar hamburguesas, la industria cárnica ha incrementado los niveles de control para asegurar que su producto está libre de esta bacteria. Asimismo las aguas de consumo y de riego han de tener controlado el nivel de coliformes (bacterias residentes del intestino) presentes en ellas, ya que si las plantas con regadas con aguas contaminadas, las bacterias podrán entrar en la red de suministro alimenticio.

Todavía no está claro el origen de la infección, pese a que se sabe que diversos productos de huertas españolas poseen la bacteria. ¿Contaminación en origen?, ¿en el transporte?, ¿hay más productos contaminados?, ¿hay relación directa consumo verduras presentación de la enfermedad? Son preguntas que deben ser contestadas lo más rápidamente posible, tanto para evitar que aparezcan nuevos casos como para encontrar los verdaderos responsables liberando así a los implicados de potenciales pérdidas económicas.

Claves para lectores muy curiosos

La cepa bacteriana responsable de estas infecciones es la E. coli O104:H21
La toxina implicada se denomina Shiga
La enfermedad que produce se denomina Síndrome Urémico Hemolítico.

Última hora: Según informa El Mundo, los resultados de algunos análisis practicados sugieren que los pepinos españoles podrían no ser los responsables de esta intoxicación. Podéis leer el enlace AQUÍ


  1. Selfish
    31 mayo, 2011 de 11:55

    Tenía ganas de esta entrada. Gracias por la información 😉

  2. 31 mayo, 2011 de 12:28

    Manuel, después de las primeras noticias diciendo que era E. coli O157:H7, han rectificando diciendo que se trata de una E. coli O104:H4.

  3. Brigo
    31 mayo, 2011 de 12:51

    Creo que he encontrado un par de erratas:

    “toxinas que se emplean para competir frente a otros organimos” debería ser organismos

    “todo que en eso” supongo que es queda en vez de que.

  4. 31 mayo, 2011 de 13:19

    Muy buen artículo, pero en realidad se está hablando de que la cepa puede ser Escherichia coli O104:H21 que es bastante más rara que la O157:H7 http://www.eldiariomontanes.es/agencias/20110531/mas-actualidad/sociedad/coli-bacteria-comun_201105311341.html. No es la primera vez que ocurren problemas con O104:H21 http://www.cdc.gov/mmwr/preview/mmwrhtml/00038146.htm pero hasta ahora había sido de forma aislada (al igual que con O157:H7)

    Se trata de una cepa que vive en el digestivo de rumiantes y que posiblemente llegó a los “cultivos ecológicos” por abonado y que generó los problemas, posiblemente porque se saltaron los tiempos estipulados antes de la recogida, para evitar este tipo de problemas.

    Todo es bastante raro, aunque cuando salgan los resultados de cultivos (en 2-3 días) tendremos bastante más información de todo.

  5. 31 mayo, 2011 de 13:27

    Gracias a los que me habéis indicado qué cepa de E. coli está detrás de esta intoxicación. Lo corrijo en el texto 😉

  6. 31 mayo, 2011 de 13:36
  7. 31 mayo, 2011 de 13:47

    Oh! Manuel se me adelantó, venía a dar la noticia. Pues ahora empiezan las represalias, la petición de ayuda a la UE y las denuncias a las autoridades sanitarias de Hamburgo que son las que lanzaron la piedra.

  8. 31 mayo, 2011 de 13:51

    Pues si Nehuel, las propias autoridades alemanas lo reconocen. He añadido la información en el artículo y he cambiado el título a “mal llamada”. Ahora a pasar por caja a pedir indemnización a quien corresponda. Y a exigir que encuentre el verdadero vector de transmisión.

  9. 31 mayo, 2011 de 13:56

    Esto es lo que ocurre cuando se denuncia el caso y se apunta a alguien, sin esperar a las pruebas como son los cultivos microbiológicos. Que ahora son inocentes

  10. Rhay
    31 mayo, 2011 de 14:03

    Yo ayer estuve hablando con un agricultor de agricultura ecológica sobre este tema, y me dijo lo siguiente, de forma casi literal: “Mira, no puedo poner la mano en el fuego de que los pepinos de Almería no sean la causa, pero lo que sí te puedo decir es que conozco muy bien el Mercado Central de Hamburgo… y en mi vida he visto sitio con más mierda concentrada”. En fin, que vete tú a saber…

  11. 31 mayo, 2011 de 14:17

    Efectivamente Rhay, las hipótesis más lógicas eran las de Hamburgo. En las noticias salió que los pepinos se cayeron al suelo y entraron en contacto con él, y los del mercado decidieron venderlos de baja calidad y por consiguiente más baratos.

  12. 31 mayo, 2011 de 14:19
  13. KC
    31 mayo, 2011 de 14:46

    Nehuel :
    Efectivamente Rhay, las hipótesis más lógicas eran las de Hamburgo. En las noticias salió que los pepinos se cayeron al suelo y entraron en contacto con él, y los del mercado decidieron venderlos de baja calidad y por consiguiente más baratos.

    Si no fuera porque hay muertos de por medio haría una analogía…

    Saludos.

  14. Rhay
    31 mayo, 2011 de 15:09

    Totalmente de acuerdo, KC. La lástima es la gente que ha fallecido.

  15. 31 mayo, 2011 de 15:15

    KC a mí se me han ocurrido muchos chistes, pero como el humor negro no se lleva, ya los comentaré en «petite» comité

  16. KC
    31 mayo, 2011 de 20:12

    Lo mío iba más por una analogía entre el mercado del pepino -en este caso- y los mercados más “sofisticados” -bancarios, financieros, etc.- y lo de dejar contaminarse y vender a menor precio, en vez de retirarlos, y una cosa que haría yo con éstos en relación a su propio producto, que supongo que puede considerarse “humor negro”.

    En resumen, este tema es bastante buen indicador de otros.

    Saludos.

  17. Dememono
    31 mayo, 2011 de 23:57

    Leer este tipo de temas me dejan sintiendome extraño y con algo de curiosidad ya que empiezo a pensar en todas los microorganismos que viven dentro de mi y me hace sentir raro u_u
    Xd

  18. Txema M
    1 junio, 2011 de 0:38

    Lo que me parece más grave de la acusación en falso a los pepinos españoles es la dejación de responsabilidad de la ministra alemana, que con su nefasta intervención ha rebajado la presión sobre la sanidad de su país para descubrir el origen del brote. No puedo evitar el mal pensamiento de que esto es consecuencia de la estúpida creencia que a menudo manifiestan bastantes alemanes de que todos los males les vienen del sur.

    Me escandaliza la alegre falta de conocimiento que se ha manifestado con este tema. He oído decir en una cadena de televisión que la bacteria probablemente infectó a los pepinos por el riego ¡penetrando por las raíces de la planta! Anda que no hay poca distancia evolutiva entre cucurbitáceas y mamíferos como para que resulte tan fácil que un mismo organismo se integre en ambas…

  19. Txema M
    1 junio, 2011 de 0:42

    Muy buena entrada, Manuel. Estaba deseando leer vuestra opinión sobre este tema.

  20. 1 junio, 2011 de 13:48

    Hay gente que mantiene sexo con animales. Hay gente que mantiene sexo con vegetales. yo no digo nada, pero seguro que hay gente que mantiene sexo con vegetales y con animales a la vez (o consecutivamente).

  21. 1 junio, 2011 de 14:23

    Cetina, te has pasado con tu comentario.

  22. 1 junio, 2011 de 14:47

    Bueno, un apunte, la acusación la lanzó la autoridad de Hamburgo, no la alemana. Es como si la consejera de Sanidad de la Región de Murcia hace una afirmación y la ministra de Sanidad no.

  23. G
    1 junio, 2011 de 14:51

    Una pequeña correción, la toxina se llama SLT (shiga like toxine), por parecerse a la toxina Shiga, que es producida por Shigella.
    Un saludo

  24. coliforme
    1 junio, 2011 de 14:56

    Hola quisiera puntualizar por si hay gente que le interesa:

    La bacteria es E.colli enterohemorragicae O157:h7 probablemente ya que suele ser el mas frecuente pero habra ke terminar de confirmarlo
    y la toxina se denomina verotoxina,produce diarrea con sangre y sindrme uremico_hemolitico

    la toxina shiga pertenece a sighela sonnei(otra enterobacteria),que tiene caracteristicas a verotoxina causando un sindrome uremico hemolitico parecida, pero no la produce E.colli

    Seguramente esto sea causa del almacenamiento en hamburgo,es curioso ya que esta bacteria se suele encontrar en la carne,pero sabiendo los deficits higineicos de nuestro compañeros europeos puede pasar de cualquier cosa

  25. 1 junio, 2011 de 15:32

    Pero Nehuel, es responsabilidad de las autoridades superiores alemanas, dado que todos somos europa y debemos hacer por el bien común, el dar un toque de atención a las autoridades locales, no hacer la callada y de paso permitir bloqueos a productos sin base. Que si alguien les difamase así a ellos, habría que ver la respuesta que tendrían.

  26. 1 junio, 2011 de 19:31

    Por supuesto Marino, estoy completamente de acuerdo contigo. Pero la acusación no es del ministro alemán. Una cosa es la responsabilidad y otra el lanzamiento de la acusación.

  27. KC
    2 junio, 2011 de 12:49

    Por aquí se ve que ha dado para ciertas ideas:

    http://bit.ly/lAWAdY

    Saludos.

  28. KC
    2 junio, 2011 de 13:53

    Yo creo que si supiéramos la razón por la que alguien concluyó que la cepa provenía de pepinos españoles acabaríamos tirándonos de los pelos. Y probablemente, si tuviéramos una máquina desde la que poder ver cómo llegó esa persona o personas a la conclusión, ni nos lo creeríamos.

    Saludos.

  29. ane
    2 junio, 2011 de 14:55

    Me parece bien que se sigan tirando los trastos a la cabeza para concretar de quién fue la culpa pero, el resto de los “mortales” estamos esperando a que además, hagan notorio el tipo de medidas mínimas que se pueden tomar como consumidores o usuarios para evitar, o al menos minimizar, el riesgo de contagio.
    Aquí es donde se ve el grado de implicación y responsabilidad de un gobierno; cuando la cosa se complica, hay dejar de discutir sobre el sexo de los ángeles y ponerse las pilas para evitar males mayores.

  30. Selfish
    2 junio, 2011 de 15:47

    Pero está claro que la bacteria proviene de la caca de vaca, ¿no?

    Por cierto Manuel, has puesto “[..]ya que si las plantas con regadas con aguas contaminadas[…], te sobra un “con”,jeje.

    Saludos!

  31. ane
    2 junio, 2011 de 16:10

    Sí Selfish, la bacteria vendrá de la caca de vaca, pero creo que hay ya 1500 afectados (http://www.elmundo.es/elmundosalud/2011/06/02/nutricion/1307008835.html) y dudo mucho que todos ellos estén directamente relacionados (o sí?) con la caca o el consumo de vegetales contaminados.
    Simplemente quería señalar que no está de más recordar los mínimos de la higiene alimentaria a nivel de usuario, para evitar contaminaciones cruzadas y en lo posible la expansión de la bacteria.
    Salud-2.

  32. 2 junio, 2011 de 16:16

    Después de que las autoridades alemanas indicaran las características de la nueva cepa de E. coli (http://www.elmundo.es/elmundosalud/2011/06/02/nutricion/1307008835.html), da la impresión de estar más ante un aislado clínico (de los multirresistentes presentes en hospitales) o generado como acto de bioterrorismo, que de una cepa ambiental. Esto último es conspiranoico, pero es que es clavadito a un capítulo de la serie ReGénesis; la realidad vuelve a copiar la ficción.

  33. KC
    2 junio, 2011 de 16:20

    la realidad vuelve a copiar la ficción.

    Generalmente y sólo muy excepcionalmente es al revés. Seguro que antes de esa serie ya había pasado algo parecido.

    Saludos.

  34. KC
    2 junio, 2011 de 16:22

    Quería decir que generalmente es al revés y sólo muy excepcionalmente es así (como dice Manuel). Tengo un problema con las dicotomías…

    Saludos.

  35. 2 junio, 2011 de 16:28

    Sí, algo así ha aparecido muchas veces sobre la pizarra de una clase biología molecular. En la naturaleza la combinación de múltiples resistencias a antibióticos y factores de patogénesis con capacidad de matar también ocurre (sobre todo en hospitales), pero en condiciones de infección masiva a nivel de calle, muy pocas. A ver si descubren rapidamente el foco, porque mientras marean los pepinos la gente sigue enfermando y estaría bien en que se quedara en la epidemia de Alemania en vez de pasar a llamarla la epidemia de Europa o la de….. (que cada uno lo rellene a su imaginación).

  36. 2 junio, 2011 de 18:24

    Supe intersante Manuel, cuando supe de la noticia me vine al Blog a ver tu opinión. Gracias y si me permites lo pongo la entrada en mi Blog tambien o sea “reblogueo” que siginificará eso??
    Gracias saludos
    Gaby

  37. 2 junio, 2011 de 18:52

    Una pregunta, a ver si puede ser respondida… cuando Alemania culpó a los pepinos españoles, ¿había alguna prueba o indicio que sostuviese su afirmación? Porque quizá en un primer momento había muy pocas pruebas y muy pocos datos, y todos apuntaban hacia España.

    Saludoss.

  38. 2 junio, 2011 de 19:17

    Alive esa pregunta yo también me la hago, pero no hay manera. Esta mañana he oido una frase de la una responsable de sanidad alemana que contenía una declaración a favor de que la bacteria estaba en los pepino (primera parte de la frase) para luego decir que en realidad no estaba (segunda parte de la frase). Claro que el 29-4-2009 la ministra alemana de sanidad, Ulla Smith, dijo lo siguiente: “La ministra alemana de Sanidad aconseja a sus compatriotas no viajan a Montmeló por la gripe porcina” (http://www.marca.com/2009/04/29/motor/formula1/1241022540.html). Da la impresión que no caemos muy bien en ese ministerio.

  39. Rhay
    2 junio, 2011 de 22:18

    Y digo yo una cosa… teniendo en cuenta que todos los afectados están en un área concreta de Alemania, ¿no podría ser que el vector de contagio no fueran los pepinos, sino agua contaminada con aguas fecales? Es una pregunta que me lanzo así a vuelapluma…

  40. Rhay
  41. 2 junio, 2011 de 22:46

    Efectivamente Rhay, yo también lo he visto. Además me ha saltado el twitter de La Pizarra de Yuri recordando dos de sus entradas, una sobre las superbacterias y otra sobre los antibióticos, y visto que esta cepa es resistente a los antibióticos, pues es muy probable que sea de origen humano.

  42. persona
    3 junio, 2011 de 6:46

    No se si alli tendreis mas noticias, pero aqui esta mañana viendo el telediario de TVE internacional aparte de mencionar que esta cepa es un cruce entre dos distintas, se han dado casos en mas paises del norte de Europa, asi que no parece que la causa sean aguas residuales de una zona localizada.

    Esta es la unica noticia, aparte de lo puteados que estan en toda Murcia y el sur de España porque les estan rechazando su producto en toda Europa, que tengo hasta ahora. Os seguire para estar informado.

    Sun saludo.

  43. 3 junio, 2011 de 14:53

    Básicamente tenemos lo mismo. Aunque acaba de salir ahora en Público que la OMS dice que la E. Coli puede transmitirse por heces y ¿de forma oral? Entiendo que de forma oral es de boca a boca.

    http://www.publico.es/espana/379998/la-bacteria-e-coli-se-transmite-de-persona-a-persona

    Por lo que he oído es que los casos en otros países, al menos en España, es de gente que ha viajado hace poco a Alemania, pero lo mismo alguien tiene más información.

  44. Cronopio
    5 junio, 2011 de 22:42

    Al parecer ( salvo que la vuelvan a cagar) el origen está relacionado con los brotes de soja producidos por una granja local alemana. Dado que los brotes de soja no se abonan, parece que la contaminación estaría en las mismas semillas, en el agua empleada o en las deficientes condiciones higiénicas del proceso. Por cierto el crecimiento se hacía en barriles a 38º C. Una temperatura óptimapara el crecimiento de enterobacterias….

    http://www.latestbbcnews.com/german-bean-sprouts-involve-e-coli-eruption.

  45. 5 junio, 2011 de 22:50
  46. 6 junio, 2011 de 2:14

    No creo que se averigüe el origen hasta dentro de bastante tiempo, si es que llega a saberse.

  47. Rhay
    7 junio, 2011 de 10:46
  48. 7 junio, 2011 de 10:50

    Rhay, las autoridades alemanas practicamente han descartado los brotes de soja como fuente de intoxicación. Y siguen buscando……

  49. Anita
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