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El Opportunity encuentra más pruebas de agua en Marte

18 diciembre, 2011

Vista en color de la veta mineral obtenida por la cámara panorámica (Pancam) del Opportunity. Imagen: NASA / JPL-Caltech / Cornell / ASU.

Vista en color de la veta mineral obtenida por la cámara panorámica (Pancam) del Opportunity. Imagen: NASA / JPL-Caltech / Cornell / ASU.

El robot de exploración Opportunity ha encontrado vetas de un mineral, aparentemente yesífero, que parece haber sido depositado por el agua. El análisis de estas vetas ayudará a mejorar la comprensión de la historia de los ambientes húmedos en Marte.

“Se trata de un depósito de productos químicos muy puros que se formó en el mismo lugar en el que han sido fotografiados, lo que no puede decirse de otros yesos observados en Marte o de otros minerales relacionados con el agua que el Opportunity había encontrado con anterioridad. Estas vetas no son raras en la Tiera, pero en Marte representan el tipo de descubrimientos que hacen saltar a los geólogos de sus asientos”, dijo Steve Squyres de la cornell University, investigador principal del Opportunity.

Estos últimos hallazgos fueron presentados el pasado miércoles en la conferencia de la American Geophysical Union, en San Francisco.

La veta tiene aproximadamente un par de centímetros de anchura y unos 50 cm de longitud y sobresale ligeramente del lecho rocoso en el que se encuentra incluida. El Opportunity ha realizado este descubrimiento en la falta del cráter Endeavour, cuyo borde alcanzó el pasado 9 de agosto tras un viaje de más de 20 km por la superficie marciana.

Los análisis de la cámara microscópica y del espectrómetro de rayos-X han identificado abundande calcio y azufre, en una proporción que apunta a un sulfato de calcio relativamente puro. El sulfato de calcio puede existir de muchas formas que varían según la cantidad de agua ligada a la estructura cristalina. Los datos obtenidos sugieren que se trata de yeso, un sulfato de calcio dihidratado. Observaciones desde la órbita habían detectado con anterioridad yeso en Marte, como un importante campo de dunas de yeso en el hemisferio norte.

El depósito encontrado, sea de yeso o de otra forma de sulfato de calcio, probablemente se formó a partir de la disolución en agua de calcio procedente de rocas volcánicas. El calcio combinado con azufre filtrado de las rocas o a partir de gases volcánicos,  se depositó en una fractura que posteriormente quedó expuesta en la superficie.

Representación artística de un Mars Exploration Rover. Imagen: Maas Digital LLC for Cornell University and NASA/JPL

Representación artística de un Mars Exploration Rover. Imagen: Maas Digital LLC for Cornell University and NASA/JPL

El Opportunity y su robot gemelo Spirit han supuesto una misión de gran éxito en la exploración marciana. Originariamente previstos para una duración de tres meses, el Opportunity lleva más de seis años investigando la superficie del planeta rojo, desde su aterrizaje en enero de 2004. A lo largo de este tiempo ha explorado la planicie de Meridiani Planum donde aterrizó, los cráteres Erebus, Victoria y Santa María, ha documentado un tránsito del satélite Phobos, ha encontrado lo que probablemente sea un meteorito, ha sobrevivido a un atasco de más de cinco semanas en unas dunas marcianas y una gran tormenta de polvo que limitó la radiación solar recibida a un 1%. El 9 de agosto de 2011, tras un viaje de 21 km, llegó al borde del cráter Endeavour, donde ha realizado este último descubrimiento.

El segundo robot, Spirit, quedó atrapado en un banco de arena en abril de 2009. Tras infructuosos intentos para liberarlo, la NASA decidió convertirlo en una estación estática. Sin embargo, la mala orientación de sus paneles solares hizo que el pequeño robot no fuera capaz de superar el invierno marciano, y la misión fue declarada oficialmente finalizada el 25 de mayo de 2011, tras no haber recibido ninguna señal  procedente del Spirit desde el 22 de marzo de 2010.

Fuente: NASA – Mars Exploration Rovers


  1. Nelson
    20 diciembre, 2011 de 15:19

    Estoy un poco atrasado de noticias.

    Hasta hace poco, se consideraba la gravedad como el factor definitivo en la mantención de una atmósfera (Marte, menor gravedad= atmósfera más débil) , pero lo último que leí apuntaba al papel crucial del campo magnético de un planeta, en el caso de la Tierra, que forma un escudo contra los vientos solares. Al carecer de campo magnético Marte habría perdido su atmósfera original mucho más densa.

    No se deja de buscar indicios de vida en Marte, parece que la fantasía de un Marte antiguo, lleno de agua y de vida es tan poderosa en nuestra imaginación colectiva que cada nuevo indicio nos hace volar en los sueños.

  2. Uri
    20 diciembre, 2011 de 16:27

    Bueno, si se sabe con certeza que agua si que la ha habido otra cosa es saber si quedo algo.
    Sabemos de las capas de hielo de sus polos que son visibles y sospechamos que la puede haber por todo el planeta en forma de hielo (pulverizado) debajo de una capa de polvo.

    Ahora bien, al igual que Nelson, siempre que oigo hablar de que Marte es la mejor opcion para terraformar siempre pienso en su inexistente magnetosfera y en su baja gravedad. Siempre pense que la mejor opcion seria Venus.

  3. J.M.
    21 diciembre, 2011 de 0:23

    Efectivamente, la pérdida de la atmósfera marciana (hay acuerdo prácticamente unánime sobre que en el pasado fue más densa que hoy), pueden deberse en gran parte al viento solar, aunque lo más probable es que se trate de un conjunto de mecanismos bastante complejos, que podrían incluir el depósito de CO2 atmosférico en las rocas, el escape hidrodinámico y fotoquímico o incluso el impacto de asteroides.

    A finales de 2013, la NASA tiend previsto lanzar la misión MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN), que estudiará precisamente los mecanismos que hicieron desaparecer la mayor parte de la atmósfera marciana.

  4. 27 mayo, 2012 de 16:33

    Un factor relevante en el enrarecimiento de la atmósfera marciana es el enfriamiento de su manto. Ya que eso implica la suspensión de su tectónica de placas, la sustracción de CO2 de la atmósfera y su no retorno al suspenderse el vulcanismo.

    Buena parte de la atmósfera marciana no se perdió al espacio sino yace en su corteza como mineral.

  5. Blueoriol
    27 mayo, 2012 de 17:27

    “Buena parte de la atmósfera marciana no se perdió al espacio sino yace en su corteza como mineral.”

    Bueno y eso parece positivo para un posible proceso de terraformación ya que parte de esa atmosfera seria recuperable puesto que si algo sabemos es generar CO2. Y una vez calientas el planeta hasta cierto punto, su agua se funde generando mas efecto invernadero.
    Pero lo cierto es que la magnetosfera no es recuperable así que un habitante marciano estaria siempre expuesto al viento solar y que su gravedad sea 1/3 de la de la Tierra me sigue pareciendo problematico, sobretodo en cuanto a atmosfera se refiere.

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