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Archive for mayo 2012

Érase una vez… (2) los Proboscídeos. Elefantes y Mastodontes (II)

31 mayo, 2012 14 comentarios

Esta es una serie dedicada a la exploración de la evolución de los organismos. Para tal tarea nos basamos en el trabajo que los científicos realizan en base a su anatomía, su genética y sobre todo, el registro fósil. Este número se centra en la estirpe de los elefantes, previamente conocimos a los actuales supervivientes de su linaje, exploramos sus diferencias y características más importantes, y finalmente nos sumergimos en el estudio del origen y evolución de los hermanos de los elefantes modernos: los mamuts. En esta entrada, terminaremos de conocer a los proboscídeos del Plioceno, veremos algunos representantes «exóticos» del grupo y nos adentraremos en el origen de nuestros elefantes modernos. Incluyendo una diminuta sorpresa final.

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Nuevas pruebas del calentamiento de Groenlandia de 1930

30 mayo, 2012 21 comentarios

El Heinkel de Knud Rasmussen tras regresar de una misión fotográfica. Fuente: Nature

Para poder asegurar de forma categórica que los cambios climáticos producidos en alguna zona de nuestro planeta son significativos, es imprescindible disponer de un registro climatológico que abarque el mayor período de tiempo posible. Hay sabemos que se está produciendo una pérdida importante de la capa de hielo que recubre Groenlandia pero, ¿se ha producido con anterioridad algo parecido?

La mayoría de la información fiable de la que se dispone en la actualidad corresponde a imágenes tomadas por los satélites en los años 70 del siglo pasado. Por ello cobra una extraordinaria importancia cualquier análisis climático riguroso en la zona de estudio. La zona sudeste de Groenlandia fue visitada repetidas veces por exploradores durante las primeras décadas del siglo XX. Una de esas expediciones fue la que organizó el danés Knud Rasmussen, que tomó imágenes aéreas a una altura de 3700 metros, de la costa y los glaciares del sudeste de Groenlandia durante la década de 1930.
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El increíble mundo bacteriano (I): flujo de electrones

30 mayo, 2012 11 comentarios

En este medio hemos escrito sobre las bacterias en muchas ocasiones. No es nada extraño teniendo en cuenta que la biología de estos organismos constituye la especialidad de algunos de los administradores del blog. Desde esa formación nos sorprende (cuando no nos horroriza) mensajes magufos empleados para explicar terapias inverosímiles: aparatos que sólo matan las bacterias patógenas, variaciones de pH que respetan las bacterias beneficiosas, corrientes energéticas que nos desinfectan.… De todo hemos leídos. Para acercar a los lectores que conocen poco de este grupo biológico inicio una serie donde mostraré, de la manera más sencilla que sea capaz, la gran diversidad y riqueza biológica que podemos encontrar entre las bacterias. Empezaré por introducir lo más sencillo: lo que comen y lo que respiran. En otro capítulo detallaré ejemplos concretos de metabolismos.

Las bacterias llevan habitando nuestro planeta desde hace más de 3.500 millones de años. En ese tiempo han evolucionado hasta tener una diversidad extraordinaria, de tal forma que son capaces de alimentarse de una enorme cantidad de sustancias y de respirar otras tantas (Figura 1). Cuando se habla de alimento y de respiración nos estamos refiriendo un flujo de electrones a través de los seres vivos: los alimentos son las fuentes de electrones que se incorporan al metabolismo de la célula. Mediante una serie de reacciones químicas los constituyentes de los alimentos son degradados a compuestos más simples extrayéndose los electrones que en ellos se encuentran, los cuales van a parar a moléculas encargadas de su transporte, que los trasladan hasta una serie de proteínas que se localiza en la membrana interna de la célula. Estas proteínas forman lo que se denomina cadena de transporte de electrones, ya que las moléculas transportadoras ceden los electrones a las proteínas de la cadena, donde se establece un trasiego de electrones entre ellas hasta un aceptor de final (Figura 2).
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Es duro recuperarse de una extinción masiva

28 mayo, 2012 31 comentarios

Desde que la vida comenzó en nuestro planeta, hace unos cuatro mil millones de años, ha estado a punto de extinguirse en varias ocasiones. Conocemos cinco episodios de extinción masiva, aunque no es descartable que hayan ocurrido algunos más.

De todas ellas, la más catastrófica ocurrió hace 250 millones de años, y marcó el final del Pérmico y el comienzo del Triásico. En esta ocasión desaparecieron más del 90% de las especies marinas y aproximadamente el 70% de las especies terrestres. Las causas de este cataclismo no se conocen con seguridad, barajándose diversas hipótesis como la caída de un meteorito, un período de gran y violenta actividad volcánica o una acidificación masiva de los océanos. En cualquier caso, a la vida le faltó muy poco para sucumbir, y no era la primera ni la última vez que ocurría.

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Imágenes de la Ciencia y de la Naturaleza: atardecer en Marte

27 mayo, 2012 5 comentarios

Esta imagen corresponde a un mosaico de fotografías tomadas por la sonda Mars Rover Opportunity de la NASA, la mayoría de ellas del pasado 9 de marzo de 2012. Muestra un atardecer marciano a lo largo del cráter Endeavour, un cráter de impacto de 22 kilómetros de diámetro situado en el Meridiani Planum, una llanura próxima al ecuador del planeta rojo.

El robot utiliza una cámara panorámica para grabar las imágnes con diferentes filtros, en longitudes de onda de 753 nanómetros (infrarrojo cercano), 535 nanómetros (verde) y 432 nanómetros (violeta). Para la composición  que mostramos, han sido utilizadas 12 fotografías que se combinaron con otras realizadas con anterioridad para completar el montaje final, al que se aplicó falso color para diferenciar mejor alguna de las estructuras, como las ondas de arena o las lejanas dunas.

Pulsando en la imagen se accede a la versión a tamaño completo, donde pueden apreciarse todo lujo de detalles.

  • Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Cornell / Universidad Estatal de Arizona

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Buscando los culpables de que la ciencia no vaya bien en España

25 mayo, 2012 50 comentarios

Este artículo me ha costado mucho terminarlo, y pese a que he llenado el ciberespacio con unos cuantos párrafos, no lo doy por acabado. Es posible que en esta reflexión se me escapen más culpables, algunos culpables no lo sean tanto como acuso o que incluso exagere darle un matiz sombrío al relato. Pero esto es una reflexión personal y a ella me lanzo.

En los últimos 3 años hemos vuelto a entrar en una fase de declive en inversión pública en ciencia o, como se dice ahora, I+D. La bajada corre paralela a una crisis económica que remueve Europa, aunque sus consecuencias sean muy diferentes según al país que miremos. Y esto no es nada nuevo, más bien es un tema cíclico: mejora la economía, mejora la inversión, se hunde la economía, baja la inversión. De esta forma estamos acostumbrados a épocas donde parece que vamos a situarnos a la par de los países más desarrollados en inversión en I+D y otras en las que caemos al furgón de cola. Es como si fuésemos un buen corredor de maratón que cada 5 kilómetros se parase unos minutos a atarse los cordones de la zapatillas, jamás alcanzamos a ver el dorsal del líder de la carrera. Y eso por no hablar de los dramas personales que acarrea, porque la ciencia no se nutre de almas puras que hacen la fotosíntesis, sino de investigadores que han de pagar un alquiler (o una hipoteca) y alimentarse cada día.
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Érase una vez… (2) los Proboscídeos. Elefantes y Mastodontes (I)

24 mayo, 2012 15 comentarios

Hace mucho tiempo, en una entrada muy lejana, estrenábamos nueva serie en esta humilde página de divulgación científica que es La Ciencia y sus Demonios; aquella serie era “Érase una vez” y contamos la historia evolutiva de los Sirenios. Para ello empleamos la anatomía comparada, los estudios genéticos y sobre todo, las maravillas del registro fósil. Hoy, dos años después, continuamos el camino iniciado. Y hoy, como se prometió entonces, continuamos con los Proboscídeos, aquel grupo animal que incluye los magníficos elefantes, los prehistóricos mastodontes y los colosales mamuts, entre otros impresionantes animales hoy extintos.
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Los elefantes son animales que desde siempre han entusiasmado al hombre, bien por su enorme tamaño y fuerza, bien por el amenazante aspecto de sus colmillos, bien por la extraordinaria habilidad que tienen con su trompa (que poco tiene que envidiar a nuestras manos). Animales fascinantes que incluso se entremezclan con el saber popular y sus leyendas, como una de la que existen muchas versiones, de la que se dice que es de origen hindú, de la que se extrae una moraleja a considerar. Los Ciegos y el Elefante.
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Evangélicos nazis

23 mayo, 2012 9 comentarios

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El herrerillo chivato
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En este blog hemos tenido que soportar decenas de evangélicos creacionistas soltando lunáticas diatribas en las que afirman que el nazismo es una consecuencia de la teoría de la evolución postulada por Darwin. Eso son palabras, y las palabras sentenciadas por personajes fanáticos e ignorantes tienen poco valor. En contraposición están los hechos, ya que esos son más difíciles de refutar. Uno de esos hechos son las intenciones del reverendo Charles Worley, pastor de la iglesia bautista de Maiden, Carolina del Norte, el cual es partidario de encerrar a los homosexuales en campos de concentración hasta que éstos mueran de hambre.

Curiosamente hace poco leí una entrevista en El País al músico Steven van Zandt, miembro de la “E Street Band” que acompaña a Bruce Springsteen, y actor famoso por su participación en la serie “Los Soprano”. De dicha entrevista destaco la siguiente afirmación:

La nueva derecha dejó entrar a los evangélicos en la Casa Blanca y allí siguen. Este es el mayor problema. Yo veo que en 10, 20 o 30 años llegaremos a una guerra civil. Tenemos a los fanáticos religiosos más delirantes del mundo, de hecho son el espejo de los otros fanatismos. No veo la diferencia entre Rick Santorum y cualquier ayatolá radical.

Pensé que era una exageración, pero tras leer la frase del reverendo Worley, las palabras de van Zandt tiene visos de profecía.

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Conversaciones con el Huracán: selección sexual (anticipo)

22 mayo, 2012 1 comentario

Otra nueva historieta de Huracán Romántica, creado por nuestro amigo Gerardo (pulsad en la imagen para verla completa)

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Ciencia en el Midwest – Dios en la biblioteca, Dios en el diván

21 mayo, 2012 67 comentarios

Las aventuras y desventuras de un españolito escéptico enseñando ciencia en el Medio Oeste americano.

Por: Alex Onôv

Para continuar con la crónica de mis desventuras como maestro en el Medio Oeste americano y mis desencuentros con el fanatismo religioso, traigo dos anécdotas que son canela fina. Siéntense y abróchense los cinturones.

No-ficción del más allá

El primer ejemplo es una anécdota que no surgió en mi clase de ciencias (que viene a ser lo más normal por aquello de la oposición entre fe y razón) sino en la clase de lectura. Sí, amigos, como maestro de “Reading” también me las tuve que ver con el fundamentalismo más alcanforado. En concreto, tiene que ver con el fenómeno del éxito editorial que supuso el libro “Heaven is for Real”, la historia pretendidamente ‘basada en hechos reales’ de un niño de North Platte (Nebraska, a 50 millas del pueblo donde vivo) llamado Colton Burpo, quien al parecer estuvo entre la vida y la muerte y en cuyo trance visitó el Cielo y conoció a Jesús, Dios y los arcángeles, y volvió narrando su experiencia y contando cosas que aparecen en la Biblia y que es imposible que el niño supiera de antemano. Podéis leer alguna noticia local al respecto si queréis saber más, os lo pasaréis pipa, en serio; o mejor aún, ved el siguiente vídeo para que sepáis cómo se las gastan por aquí con estos temas.

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