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El lunes viviremos 7 minutos de terror

4 agosto, 2012

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El próximo lunes, 6 de agosto, la misión Mars Sciencie Laboratory  (MSL) de la NASA alcanzará su punto crítico: el descenso a la superficie de Marte.

Bautizado como «Curiosity»  el MSL es un laboratorio móvil que será ubicado en el interior del cráter Gale, cercano a la región volcánica de Elysium Planitia. Este cráter representa un punto de gran interés para el estudio de la evolución de Marte, así como de la posibilidad de que en su pasado hubiera albergado vida.

Ubicación del Crater Gale. Coordenadas en Marte: 4° 36′ 0″ S, 137° 12′ 0″ E  (-4.6°, 137.2°)

Ubicación del Crater Gale (punto rojo). Coordenadas en Marte: 4° 36′ 0″ S, 137° 12′ 0″ E  (-4.6°, 137.2°)

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El motivo para elegir el cráter Gale como destino es su extraordinaria naturaleza: originado por un impacto hace unos 3,5 – 3,8 mil millones de años, el interior del cráter se ha ido rellenando durante todo este tiempo con sedimentos. El fuerte viento marciano los ha ido erosionando, de tal forma que ha formado una gigantesca montaña en el centro del cráter, de unos 4.800 metros de altura.  Sus paredes erosionadas podrían ser una de las mayores secciones de rocas sedimentarias expuestas del sistema solar, casi tres veces más alta que la profundidad del Gran Cañón del Colorado.

El interés de esta formación resulta evidente; el Curiosity podrá estudiar directamente el remoto pasado marciano para averiguar si, tal y como se sospecha, nuestro vecino planeta conoció otras eras donde el agua circulaba por la superficie, se acumulaba en lagos y mares y donde, porqué no, floreció la vida.

El Curiosity buscará en las laderas de la montaña compuestos orgánicos de carbono, con objeto de hacer un inventario de los principales componentes que permiten la vida (carbono, oxígeno, nitrógeno, hidrógeno, fósforo y azufre), tratando de identificar las huellas de pasados procesos biológicos. Además, el laboratorio móvil estudiará los procesos de evolución de la atmósfera a lo largo de la historia geológica marciana, tratando de determinar los ciclos y distribución del agua y el dióxido de carbono.

Todo esto hace del Mars Science Laboratory «Curiosity» una de las misiones de las que sus resultados se esperan con mayor expectación.

El Cráter Gale, mostrando el punto de amartizaje del MSL

El Cráter Gale, mostrando el punto de aterrizaje del MSL (círculo grande: zona inicial de aterrizaje; círculo pequeño: zona actual corregida, más cerca de las laderas donde se sitúan las capas geológicas que son el destino principal de la misión)

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Para tan ambiciosa misión, la NASA ha diseñado una nave compleja, que fue lanzada mediante un cohete Atlas V 541 el 26 de noviembre de 2011 desde del centro espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral (Florida, EE.UU.). El MSL consiste en cuatro elementos principales: una etapa de crucero, que se asienta sobre el cono superior del siguiente componente: la cápsula. Ésta alberga en su interior a la etapa de descenso y el vehículo rover de exploración.

Sistema de vuelo del Mars Science Laboratory (desplegado)

Sistema de vuelo del Mars Science Laboratory (desplegado)

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La etapa de crucero tiene forma de “donut”, siendo unas cinco veces más ancho que alto. El agujero de la rosquilla se asienta sobre el cono superior de la cápsula, donde se encuentra alojado el paracaídas. Una de las superficies de la etapa de crucero se encontraba adherida al vehículo de lanzamiento, unión que se rompió en la primera hora después del despegue. La otra superficie se encuentra adherida a la parte superior de la cápsula, y se liberará unos 10 minutos antes de que la nave entre en la atmósfera de Marte. Durante los 254 días transcurridos desde la primera a la segunda separación, la etapa de crucero ha llevado a cabo las tareas esenciales del vuelo hasta el planeta rojo, utilizando la computadora del rover.

Vista esquemática del viaje de la Mars Science Laboratory desde la Tierra hasta Marte

Vista esquemática del viaje de la Mars Science Laboratory desde la Tierra hasta Marte

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Tras desprenderse de la etapa de crucero, unos pequeños propulsores situados en la carcasa trasera de la cápsula se encargarán de detener la rotación de la nave y la orientarán de forma que el escudo térmico quede dirigido hacia adelante, preparando la entrada. A continuación se liberarán dos lastres de unos 75 kg cada uno, con lo que se alterará el centro de masas de la nave y le permitirá generar la sustentación necesaria como para poder volar a través de la atmósfera con un rover mucho más pesado que los de anteriores misiones de superficie.

A partir de aquí comienzan los siete minutos de terror: éste es el tiempo que tardará la cápsula en atravesar la atmósfera marciana, liberar a la etapa de descenso y descolgar el rover hasta que quede plácidamente posado en el suelo marciano.

Durante la entrada guiada, pequeños propulsores en la carcasa trasera irán ajustando el ángulo y la dirección de elevación, así como giros e inversiones que permitirán a la nave corregir errores de posición originados por cambios en la densidad de la atmósfera, vientos o errores en el plan de vuelo. Todas estas maniobras de entrada se realizarán de forma autónoma, controladas por el ordenador de la nave en respuesta a la información que recibe contínuamente del giróscopo y otros sensores. A los 75 segundos después de la entrada en la atmósfera se producirá el máximo de temperatura: unos 2.100 grados centígrados. Tras la desaceleración, que podría llegar hasta los 15 g, la nave finalizará sus maniobras de entrada guiada liberando otro conjunto de lastres. Esto desplazará de nuevo el centro de gravedad al eje de simetría y la dejará orientada para desplegar el paracaídas.

El paracaídas, de casi 16 metros de diámetro, se desplegará unos 254 segundos después de la entrada, a unos 11 kilómetros de altitud y a una velocidad de 405 metros por segundo. 24 segundos más tarde, la carcasa inferior de la cápsula con el escudo térmico se separará cuando la nave se encuentre a unos 8 kilómetros de altura y volando a 125 metros por segundo. A partir de ese momento, con la etapa de descenso y el rover al descubierto, un instrumento llamado Mars Descent Imager comenzará la grabación de vídeo, mientras un sistema de radar montado en la etapa de descenso comienza la recolección de datos sobre velocidad y altitud.

Unos 85 segundos después de la separación del escudo térmico se libera también la cubierta posterior, junto con el paracaídas. En este punto, la nave se encontrará aproximadamente a 1,6 kilómetros del suelo marciano, volando a unos 180 kilómetros por hora. En este momento comienza la labor de la etapa de descenso, que con sus ocho retrocohetes desacelerará la nave hasta los 1,7 km por hora, manteniendo esta velocidad hasta el aterrizaje del rover.

Esta última maniobra tampoco está exenta de dificultad: el módulo de descenso descolgará el vehículo mediante unos cables de nylon cuando se encuentre a unos 20 metros de la superfice. En doce segundos apoximadamente, el rover tomará contacto con el suelo marciano, momento en el que unas cargas explosivas liberarán los cables que lo mantienen unido a la etapa de descenso, y ésta volará para estrellarse a un mínimo de 150 metros del rover (posiblemente a más del doble).

Una vez aterrizado, los sistemas del rover cambiarán a modo de superficie, lo que dará inicio a las actividades autónomas del vehículo. En el lugar de aterrizaje será media tarde, aproximadamente las 15 horas en tiempo solar medio en el cráter Gale.  Habrán acabado los siete minutos de terror y la humanidad habrá llegado nuevamente a la superficie del planeta rojo.

Perfil de los eventos de entrada, descenso y aterrizaje, para un caso típico. El calendario exacto será determinado por las condiciones atmosféricas del día

Perfil de los eventos de entrada, descenso y aterrizaje, para un caso típico. El calendario exacto será determinado por las condiciones atmosféricas del día

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Tras lo que esperamos que sea un amartizaje con éxito, continuaremos con otro artículo explicando las características del rover explorador. Hasta entonces, mantengamos cruzados los dedos…

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Entradas relacionadas:


  1. Anónimo
    4 agosto, 2012 en 22:42

    Ingeniería y ciencia en estado puro…

  2. Juan de terzas
    5 agosto, 2012 en 0:11

    si fuera creyente rezaría.

  3. 5 agosto, 2012 en 0:20

    Espero que todo salga bien. Sería magnífico obtener datos positivos a restos de materia orgánica.

    Con tanto que hemos aprendido con las misiones planetarias y ¡hay quien se atreve a pensar que las misiones tripuladas a la Luna no ocurrieron!

  4. 5 agosto, 2012 en 0:29

    A mí se me ha acelerado el pulso leyendo el artículo. ¡Jolines que tensión! Imagino que los de la NASA deben estar que se tiran los pelos… Tan solo imaginad que un pequeño error en lo que sea, por minúsculo y tonto que parezca, puede mandarlo todo a hacer gárgaras.

    Juan de terzas, no problema. Reza a monesvol y mañana como sacrifio tómate unos tallarines. El Monesvol este no entiende de ideologías 😉

  5. JTKelly
    5 agosto, 2012 en 3:00

    el terror es que la nasa ha descubierto el huevo de pascua del ingeniero español que diseño la antena . Emitira el siguiente mensaje: toc toc toc ME SE ESCUHAS O NO ME SE ESCUHAS.Bromas aparte es increible que tecnologia española eate tan lejos y a punto de realizar una mision tan importante

  6. J.M.
    5 agosto, 2012 en 11:16

    Emitira el siguiente mensaje: toc toc toc ME SE ESCUHAS O NO ME SE ESCUHAS.

    Anda que no molaría… 😆 😆

  7. Juan de terzas
    5 agosto, 2012 en 23:23

    Son las 00:23 del lunes 6 de agosto, hora española. ¿alguien en la próxima hora me puede indicar un link para seguir en directo el evento?…

  8. sbachmm
  9. Juan de terzas
    6 agosto, 2012 en 0:04

    ¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡ G R A C I A S !!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!1

  10. 6 agosto, 2012 en 0:07

    Juan de terzas :
    Son las 00:23 del lunes 6 de agosto, hora española. ¿alguien en la próxima hora me puede indicar un link para seguir en directo el evento?…

    Los de Amazings lo van a retrasmitir y comentar en directo: http://amazings.es/2012/08/01/sigue-en-directo-la-retransmision-comentada-de-la-entrada-del-curiosity-en-marte-desde-amazings/

    😉 No olvides, 6:30 am, hora española. ¡Feliz madrugón!

    PD, la tercera vez que pongo este comentario y no se publica. lol wut?

  11. 6 agosto, 2012 en 0:51

    Juan de terzas:
    Yo lo que he encontrado son las retransmisiones de la NASA:
    http://www.nasa.gov/mission_pages/mars/main/index.html (en multimedia está Watch NASA TV y tres canales en NASA TV Schedule).
    También se puede ver en http://www.ustream.tv/nasahdtv
    No estoy seguro si lo retransmiten en todos o sólo en el último (ustream).
    Faltan 338 minutos, así que espero que te sea útil. Yo creo que me iré a dormir algo y luego me levanto.
    Saludos

  12. KC
    6 agosto, 2012 en 6:28

    Estoy viendo la llegada de Curiosity y me imagino que todos sabréis que los señores de azul son actores y que todos tienen secreto de no revelar que en realidad todo está sucediendo en un almacén al lado de la sede de la NASA.

    (Un poco de sarcasmo que me vino en mente).

  13. J.M.
    6 agosto, 2012 en 7:38

    ¡Exito!


    Primera imagen obtenida por el Curiosity en Marte

  14. 6 agosto, 2012 en 15:24

    Alberto Vaz (@AvAskeptic) :

    Juan de terzas :
    Son las 00:23 del lunes 6 de agosto, hora española. ¿alguien en la próxima hora me puede indicar un link para seguir en directo el evento?…

    Los de Amazings lo van a retrasmitir y comentar en directo: http://amazings.es/2012/08/01/sigue-en-directo-la-retransmision-comentada-de-la-entrada-del-curiosity-en-marte-desde-amazings/
    ;-) No olvides, 6:30 am, hora española. ¡Feliz madrugón!

    PD, la tercera vez que pongo este comentario y no se publica. lol wut?

    ¿Te puedes creer que tu comentario estaba en la carpeta de spam? 😯

    Lo he visto de milagro, menos mal que últimamente me da por urgar por allí por si pasan cosas de estas. Joder, te pido mil perdones Alberto Vaz 😦

    Y contigo ya van unos cuantos mensajes de comentaristas habituales que van a parar allí. Vaya tela…

  15. J.M.
    6 agosto, 2012 en 19:30

    Al Worpress se le cruzan los cables que da gusto…

  16. 6 agosto, 2012 en 20:31

    Maldito sea el WordPress; sabía que no podía salir nada bueno de la gente de ciudad y sus máquinas voladoras.

    Os habéis molestado en ponerlo y en contestarme. Perdonados y gracias. 😉 Menos mal que desde que me pasó un incidente copio el mensaje entero antes de “publicarlo”.

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