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Archive for junio 2013

Segunda Edición: “Los creacionistas son fósiles vivientes de las épocas oscuras, cuando las religiones decían a la gente lo que podía o no podía pensar”

29 junio, 2013 19 comentarios

Publicado por vez primera el 28 de junio de 2010

Francisco Anguita viene hoy a charlar con nosotros de geología, de exploración espacial (es experto en geología de Marte) y de ciencia en general. El doctor Anguita es doctor en Ciencia Geológicas por la Universidad Complutense de Madrid donde ha sido Profesor hasta su jubilación en el año 2008. Su afán de conocimiento, de divulgar y enseñar geología le ha llevado a escribir una buena colección de publicaciones científicas y de libros de divulgación general.

1. ¿Qué aspectos de la geología son los que más le atraen y por qué?

Como se recoge en otras preguntas, los volcanes y los planetas: son los gustos de El Principito. Me gustan los espectáculos, y las fronteras. Con mis respetos para los especialistas en granitos o en rocas metamórficas, no me imagino estudiando unas rocas que no hacen ¡pum! En cuanto a los planetas, mi pasión por ellos viene de mis lecturas infantiles de novelas baratas de héroes espaciales, siempre con sus rayos desintegradores a punto.

2. Durante muchos años ha dado clase en la universidad. ¿Cuál es el secreto para transmitir el conocimiento a los estudiantes de una forma amena, a la vez que rigurosa?, ¿cómo se consigue sacar el máximo rendimiento de los alumnos?

Mil gracias al redactor de estas preguntas por imaginar que he sido un profesor ameno y riguroso. El secreto lo es a voces: es la pasión, algo que no abunda en la universidad que yo he conocido. Si estás apasionado por tu materia, tienes una oportunidad para enganchar a algun@s; si no, olvídate. El otro ingrediente esencial es decirles a los alumnos que una asignatura no es una carrera de obstáculos, ni un sistema de dividir al grupo en buenos y malos, sino la aventura de aprender cosas cuya existencia ni siquiera sospechaban, y un buen puñado de las cuales está todavía pendiente de que llegue alguien y las explique: es la aventura que nos ha hecho humanos. Desde el principio descubrí que no poca gente espera a alguien que les plantee las cosas así.
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Lo que molesta a las farmacéuticas

28 junio, 2013 22 comentarios

farma
Los debates sobre terapias que no han demostrado su eficacia son bastantes cansinos. Sobre todo porque solamente hay tres argumentos que manejan sus defensores. El primero de ellos es el ”¿acaso tú lo has probado?”, que no es más que una variante del ¡pues a mí me funciona!. El segundo se refiere a una pretendida ineficacia de la medicina científica y de los productos farmacéuticos para tratar los problemas de salud de la población. Según su extraño y rocambolesco argumento, esta ineficiencia avalaría la eficacia de sus pseudoterapias favoritas.

Es curioso como llenan líneas y líneas sobre lo terribles que son las farmacéuticas, pero no con el objetivo de establecer debates sobre cómo mejorar su actuación, sino simplemente para argumentar que lo mejor que podemos hacer es echarnos en manos de terapias que jamás han demostrado su eficacia. Ya lo he comentado más de una vez, aunque el director de las farmacéuticas fuera Josef Mengele, ese dato no avalaría la eficacia de ninguna terapia por las buenas. Este es un debate parecido al ya empleado con los creacionistas: aunque la evolución se demostrara falsa, eso no daría validez al creacionismo, ya que éste no ha demostrado nunca ninguno de sus postulados.

Eso que parece tan simple, es muy difícil de entender por muchos. De forma paralela a mí también me cuesta entender que algunas terapias que circulan por la red puedan suponer algún tipo de problema a esas grandes corporaciones que ganan miles de millones de dólares al año. Esas terapias apenas son conocidas más allá de los círculos de Internet, y muchos de los que las conocen no las usan porque desconfían de productos o aparatitos que sólo se pueden comprar “on-line” y que prometen curar prácticamente todo, como si a estas alturas todavía se pudiera seguir creyendo en remedios milagrosos. Cuando se usa una pretendida persecución ante un producto de insignificante impacto social (y por tanto económico) da la sensación de que en realidad lo que se hace es esconder su dudosa utilidad terapéutica.
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Científicos cristianos: el irracional argumento de autoridad para justificar la superstición

27 junio, 2013 221 comentarios

The language of God collins cientifico religiosoEn el eterno debate entre ciencia y religión que en la actualidad se escenifica de forma recurrente en blogs y en foros diversos, uno de los argumentos más habituales a los que apelan los creyentes en defensa de su particular superstición es el argumento de autoridad. En cuanto se les muestra que ciencia y religión son absolutamente incompatibles, los piadosos contertulios despliegan una lista más o menos larga de pensadores, filósofos e incluso científicos con supuestas o incluso verdaderas creencias religiosas. Y la respuesta que hay que darles siempre debe ser la misma: ¿y qué?

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Reproducción sexual: en evolución no hay soluciones perfectas

26 junio, 2013 42 comentarios

balanzaTenemos una tendencia a imaginar el proceso evolutivo como generador de soluciones óptimas. Nada más lejos de la realidad: es difícil encontrar un ejemplo de adaptación que no presente, junto a sus ventajas, ciertos inconvenientes para su portador. Lejos del perfeccionismo, la evolución suele producir la solución menos mala. Dicho de otra forma, el proceso evolutivo se construye a través de adaptaciones que muchas veces solo presentan una cierta ventaja sobre sus inconvenientes.

Gran parte de los seres vivos perpetúan sus genes mediante una complicada estrategia de recombinación, separación y mezcla conocida como reproducción sexual. Mediante este mecanismo, los nuevos individuos se forman por la unión de la dotación genética de sus progenitores, cada uno de los cuales aporta la mitad del material genético al nuevo organismo.

Sin embargo, una gran cantidad de seres vivos utilizan un sistema aparentemente más simple, denominado reproducción asexual. Muchos microorganismos unicelulares simplemente se dividen en dos o más celulas hijas, tras hacer copias de sus cromosomas para repartirlos entre las células resultantes. Algunos insectos y reptiles producen en ocasiones óvulos viables, que desarrollas un individuo completo sin necesidad de fecundación. Una gran variedad de especies vegetales es capaz de formar una nueva planta mediante un pequeño fragmento de su progenitor.

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El CSIC envejece

25 junio, 2013 18 comentarios

csic_logo
Esto no es una metáfora, y no significa que los aparatos estén obsoletos o los edificios anuncien ruina, esos gozan de buena salud. La vejez viene de sus recursos humanos, la edad media del personal sube y sube, y si no entra gente joven en cantidades significativas tendremos una institución vetusta en el más amplio sentido de la palabra.

¿Y de dónde saco la información para afirmar eso? Del propio CSIC. En la memoria del año 1980 podemos leer que la edad media del personal investigador en ese año era de 45 años y medio, y que debería hacerse algo para evitar el envejecimiento. De hecho pronostica que si no se incorporaban nuevos investigadores jóvenes en cantidades apreciables, para el año 1992 el 64% del personal tendría más de 45 años. Pues parece que no se ha hecho gran cosa a ese respecto, porque la edad media del personal investigador en el año 2012 es de 52 años.

Pero entre que cada vez se exige más para poder acceder a una plaza de Científico Titular (CT) y que el número de éstas ha disminuido drásticamente, la edad media sube y sube. Hace unas décadas se podía optar con garantías a una plaza de CT tras un buen registro de publicaciones durante el doctorado y la estancia postdoctoral, preferentemente en el extranjero. Ahora se ha de contar con buenas publicaciones, liderar un grupo y haber sido Investigador Principal de algún proyecto financiado por el Plan Nacional o por la Unión Europea. En resumen, te piden que seas un CT para ganar una plaza de CT. Como las cosas no se consiguen automáticamente, obtener ese currículo exige más años de trabajo, con lo que difícilmente se obtiene una CT con menos de 35-40 años. A eso se suman las fluctuantes épocas de vacas flacas, donde la oferta de plazas se vuelve raquítica. Ahora estamos en una de esas etapas y no se ve el fin en el horizonte inmediato. La tasa de reposición debería ser, para cumplir la ley, del 10%, pero esa cifra apenas se alcanza, con lo que las canas abundan por los pasillos. Y si contamos que la financiación en I+D ha disminuido de forma importante, lo que ha vaciado muchos laboratorios de personal en formación y de jóvenes investigadores que contaban con contratos temporales, podéis imaginar el aspecto que empieza a tomar los centros del CSIC.
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Geofísica del Diluvio: la edad de la Tierra (I)

25 junio, 2013 4 comentarios

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La geofísica es la ciencia que se encarga del estudio de la Tierra desde el punto de vista de la física. Su objeto de estudio abarca todos los fenómenos relacionados con la estructura, condiciones físicas e historia evolutiva de la Tierra. Así el propio estudio de la edad de nuestro planeta y de los procesos que ésta ha sufrido durante su historia quedarían englobados en esta disciplina.

Los creacionistas de la Tierra joven también han invadido el campo de la geofísica con una serie de argumentos, la mayoría de las cuales están relacionadas con la edad de la Tierra y la geología de la inundación. Ante los argumentos que manejan, uno nunca sabe si le están tomando el pelo premeditadamente o si su creencia les cierra la razón. Ahora bien, hay que reconocer la gran imaginación que tienen para hacer encajar una ocurrencia bien elaborada dentro de su creencia. Pertenecen el tipo de “científicos” (con perdón para los científicos) que se dirigen al laboratorio con el resultado del experimento ya escrito de antemano. La capacidad de fascinarse cuando uno busca entender el cosmos se la dejaron en casa. Pero dejando de lado los ataques ad hominem la ciencia tendrá que decir esto sobre este conjunto de distorsiones de la realidad. Y lo dice. Veamos algunos ejemplos:
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Patinazos periodísticos: luna gigantesca

24 junio, 2013 9 comentarios

Comentábamos el otro día que el 23 de junio tendríamos una luna llena en perigeo, ocasión en la que nuestro satélite puede observarse un 14% más grande. Algunos de nuestros comentaristas afinaban preguntándose si ese 14% se refería a la superficie  o al diámetro aparente del disco.  Hoy he tenido ocasión de ver un ejemplo de lo que hace no solo el no preguntarse, sino el que te importen tres pepinos la ciencia, la realidad y tus lectores. Los autores, un recopilador de noticias que se ofrece a todos los usuarios de Windows 8, solo han llegado a leer lo de 14 (el % se les escapó). Al loro con el último párrafo, que es de puro HOYGAN:

luna

Pifias afortunadas

24 junio, 2013 17 comentarios


Existe una gran cantidad de ideas erróneas y falsas concepciones acerca de cómo funciona la ciencia entre el común de la gente. No sólo es fruto del desconocimiento, sino también de la manera poco realista de divulgar la ciencia en los medios de comunicación. Así, cuando la gente piensa en grandes descubrimientos científicos, piensa en el genio trabajando en solitario en su laboratorio luchando contra la «oficialidad» establecida, en lugar de la multitud de becarios, postdocs, profesores y técnicos aportando pequeños granitos de arena al conocimiento común hasta que se forma una montaña.
Pero no va a ser sobre eso sobre lo que voy a hablar hoy, sino de otro mito ampliamente extendido. El del científico que sabe desde el principio a donde va dirigida su investigación y va enlazando pasos uno detrás de otro en línea recta hasta que exclama ¡Eureka!. Afortunada o desafortunadamente, eso no suele ser así. En ciencia real es muy normal tener que descartar líneas de investigación enteras porque los resultados no son los esperados, que los objetivos secundarios se conviertan en los principales, llegar a vías muertas y tener que deshacer el camino andado, etc. Pero también pasa que, errores y pifias cometidas en diversas circunstancias producen frutos que no se hubieran producido sin esos «errores». A veces sucede que esos errores inducen a investigar en direcciones que hubieran sido descartadas, o añaden elementos inesperados y que arrojan luz sobre ciertos fenómenos que hubieran quedado en la sombra si la investigación se hubiera realizado de forma impoluta. Veamos algunos ejemplos.

Segunda edición: ¡Muéstrame un fósil de transición!

22 junio, 2013 17 comentarios

El otro día mostré un video del “Nebraska State Museum” en el que Richard Dawkins contestaba a la estúpida pregunta creacionistas: ”pero si descendemos del chimpancé, ¿por qué todavía hay chimpancés?”. Hoy Dawkins va a contestar con otro video otra pregunta que los creacionistas repiten constantemente: ¿dónde están los fósiles de transición? Esta pregunta combina una mezcla de incultura científica, ya que en muchos museos de ciencias o libros de evolución se pueden contemplar esos fósiles, y de negación ante cualquier resultado científico que contradiga su particular creencia religiosa. En este vídeo Dawkins nos muestra el camino evolutivo que han seguido las ballenas, así como dos fósiles de los muchos que están repartidos por los diferentes museos y universidades del planeta.

Entrada publicada originalmente el 31 de marzo de 2011

Desde la Mutación hasta la terapia génica

21 junio, 2013 6 comentarios

Terapia génica

En Marzo de 2013 se publicó un artículo en la Revista “Human Gene Therapy” que es una historia que relatan los autores desde que se descubrió la mutación de un gen y sus consecuencias en los pacientes hasta que se desarrolló y aprobó la terapia génica para esa enfermedad. Como me pareció muy interesante les cuento las partes que mas me llamaron la atención de esta historia

En Noviembre de 2012 se aprobó el primer fármaco basado en terapia génica para el tratamiento de la deficiencia de lipoproteín lipasa (LPL) una enfermedad  producida por tanto deleciones como inserciones en el gen que codifica dicha enzima (Langlois et al., 1989)

El fármaco se llama “alipogene tiparvovec” y está recientemente aprobado para el mundo occidental.

La historia comenzó hace 26 años atrás, cuando en el laboratorio del Dr. M Hayden de la Universidad de Columbia en Vancouver, Canadá. El Dr. Kastelein, un médico Holandés que se dedicaba al estudio de enfermedades lipídicas y fué a aprender algunas de las por entonces “nuevas técnicas de biología molecular” como el Southern blot, extracción de ADN y demás.

Uno de los primeros pacientes Canadienses presentaba síntomas como xantomas cutáneos, hipertriglicerolemia (alto valor de trigicéridos en sangre), dolor abdominal crónico, pancreatitis recurrente, etc, que eran clásicos de la LPL.

Comparando la secuencia de ADN del paciente con la del gen normal, recientemente publicado (Wion et al., 1987),  fué posible identificar la primera mutación en el gen LPL que causa esta deficiencia. (Langlois et al., 1989)
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