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Inexactitudes periodísticas: el asteroide que “roza” la atmósfera

9 noviembre, 2011 22 comentarios

Imagen de radad del Asteroide 2005 YU55 obtenida por la NASA el 7-11-2011, a 1,3 millones de km de distancia de la Tierra

Imagen de radad del Asteroide 2005 YU55 obtenida por la NASA el 7-11-2011, a 1,3 millones de km de distancia de la Tierra

El asteroide 2005 YU55 es un pequeño cuerpo de 400 metros de diámetro que pertenece a la familia de asteroides llamada Apolo, que se caracterizan por alcanzar el interior de la órbita terrestre. Debido a ello, se tratan de objetos potencialmente peligrosos, dado que en algún momento existe la posibilidad de que se aproximen a las cercanías de la Tierra e, incluso, lleguen a impactar en nuestro planeta. Los Apolo forman parte así de los asteroides cercanos a la Tierra (NEO, Near Earth Object) y son objeto de especial vigilancia por los astrónomos.

El pasado 8 de noviembre, 2005 YU55 pasó cerca de nosotros a unos 324.600 kilómetros, algo menos que la distancia media a la que se encuentra la Luna (384.000 km). 2005 YU55 fue descubierto el 28 de diciembre de 2005 por Robert S. McMillan desde el observatorio Steward, de la Universidad de Arizona. Con una órbita muy bien conocida, 2005 YU55 no representó un peligro de colisión con nuestro planeta,  ni lo representa al menos en los próximos 100 años. No obstante, constituyó una interesante ocasión para la observación cercana de uno de estos pequeños cuerpos que de cuando en cuando se aproximan a la Tierra.

Los medios de comunicación no han dudado en hacerse eco de la noticia pero, como suele ser habitual, adornándola con un poco de sensacionalismo (suponemos que con la intención de captar la atención del lector). Lo lamentable es que un titular llamativo, si no se es muy escrupuloso, puede inducir a error.

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Polvo de asteroide

27 agosto, 2011 4 comentarios

Asteroide (25143) Itokawa

El asteroide (25143) Itokawa

El análisis del material recogido por la nave japonesa Hayabusa en el asteroide (25143) Itokawa confirma que gran parte de los meteoritos que alcanzan nuestro planeta provine de este tipo de objetos.

El nueve de mayo de 2003, la Agencia Japonesa de Exploracion Aeroespacial (JAXA), lanzaba al espacio la nave «Hayabusa» (Halcón Peregrino) con un ambicioso destino: tomar por primera vez muestras de un asteroide. El destino elegido fue uno de los cuerpos próximos a la Tierra, cuya órbita llega a cruzar la terrestre: el asteroide Itokawa (25143).

Itokawa es uno de los cuerpos menores del sistema solar, un elevado número de objetos que orbitan el sol pero con un tamaño demasiado pequeño como para que la gravedad les confiera una forma esférica. El asteroide objetivo de la nave japonesa, descubierto en 1998,  presenta un tamaño de 300 x 700 metros, con un período de rotación de 12,5 horas y pertenece al tipo S, caracterizado por un albedo de 0,1-0,22 (por lo que son relativamente brillantes), metálicos y compuestos por níquel-hierro mezclado con silicatos de hierro y de magnesio. A este tipo de asteroides pertenecen el 17% de los asteroides conocidos.

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Disminuye la probabilidad de impacto del asteroide Apophis

8 octubre, 2009 6 comentarios

El asteroide Apophis (en el círculo)

El asteroide Apophis (en el círculo)

El asteroide Apophis, de unos 250 metros de diámetro y 2,1 × 107 toneladas, pasará muy cerca de la Tierra en 2029 y 2036. A pesar de los alarmantes cálculos iniciales tras su descubrimiento en 2004, poco después las posibilidades de impacto con nuestro planeta se descartaron para el paso de 2029, y se estimaron en una entre 45.000 para el paso de 2036.

Un reciente estudio presentado en el Congreso Anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana que se está celebrando estos días, muestra que las probabilidades son aún menores, del orden de 1/250.000, según presentaron varios investigadores del Jet Propulsion Laboratory.

Apophis pasará en 2029 a unos 29.000 km de la Tierra, por debajo incluso de la órbita geoestacionaria (35.700 km), y es posible que la probabilidad de impacto en 2036 disminuya todavía más.

Sin embargo, los NEO (objetos cercanos a la Tierra) y especialmente los PHA (asteroides potencialmente peligrosos, de los que hay catalogados casi un millar) son lo suficientemente preocupantes como para justificar no solamente programas de detección y seguimiento, sino el desarrollo de estrategias tecnológicas para poder acometer un desvío en caso de detectar una trayectoria de impacto.

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