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Posts Tagged ‘evolución humana’

Desde el punto de vista evolutivo, los humanos somos más artesanos que filósofos

21 octubre, 2014 13 comentarios

Cerebellum_animation_smallDesde hace casi un siglo las espectaculares capacidades cognitivas de la especie humana se han atribuido casi exclusivamente al aumento del tamaño del neocórtex, tejido cerebral que ha sido descrito como “el mayor logro de la evolución y el sustrato biológico de la destreza mental humana”. Pero sorprendentemente esta idea, presente en todos los libros de texto, puede que no sea del todo cierta.

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Algunos creen que la ciencia es como el fútbol…

13 junio, 2012 11 comentarios

Solemos pensar que política y ciencia no combinan bien, pero la segunda necesita inexcusablemente de la primera. Lo mismo ocurre muchas veces con el periodismo, y mientras algunos profesionales de las rotativas ven a los científicos como locos con batas blancas que viven en su propio mundo sin salir del laboratorio, en el mundillo científico no se suele tener en buena consideración a la prensa, por las numerosas incorrecciones que la prepotencia de ciertos profesionales nefastos hacen aparecen con demasiada frecuencia en los medios de comunicación.

Sin embargo, periodismo y ciencia deben ser compañeros inseparables. Los resultados científicos deben ser transmitidos a la sociedad, que no solo debe beneficiarse de la utilización de los avances tecnológicos o médicos, sino también de la adquisición del conocimiento que los investigadores van atesorando y que debe ser propiedad de -y por lo tanto compartido por- toda la humanidad.

El problema es que, a veces, algunos lo ponen muy difícil. Sigue existiendo una mentalidad sensacionalista en buena parte de la profesión periodística que, sin ser mayoría, solo busca titulares llamativos que hablen de escándalos, disputas, enfrentamientos  y otros valores más propios de un periódico futbolístico que de una sección de ciencia.

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Nuevos fósiles procedentes de China confirman la complejidad de la evolución humana en el continente asiático

15 marzo, 2012 5 comentarios

Mandíbulas de la Cueva de Maludong. MLDG 1679 (izda) y MLDG 1706 (dcha). Imagen: Plos ONE

Mandíbulas de la Cueva de Maludong. MLDG 1679 (izda) y MLDG 1706 (dcha) (cada barra = 1cm). Imagen: Plos ONE

La colonización humana del continente asiático a partir de las poblaciones ancestrales africanas representa todavía un rompecabezas importante para la paleontología actual. El motivo principal es el bajo número de fósiles existentes y la deficiente datación de muchos de ellos. No obstante, en los últimos años, varios descubrimientos muy representativos, como el Homo floresiensis de la Isla de Flores (Indonesia) o los hombres de Denisova en Siberia, apuntan hacia un escenario donde la evolución de los humanos en Asia habría venido marcada por una serie de oleadas migratorias sucesivas que pudieron presentar intercambios genéticos muy variados.

Esta semana, un nuevo descubrimiento viene a reforzar esta hipótesis de la compleja colonización del continente asiático: un equipo de investigadores australianos y chinos acaban de describir una nueva población de hace 14.000-11.000 años, en el tránsito Pleistoceno-Holoceno, procedente de la cueva de Maludong, en la provincia China de Yunnan. Esta población, conocida por los restos fósiles de al menos cuatro individuos descubiertos en 1989 y no estudiados hasta ahora, se caracteriza por presentar un conjunto de rasgos arcaicos y modernos desconocido en otras poblaciones humanas. Estos nuevos asiáticos han sido bautizados como “Hombres del Ciervo Rojo”, debido al nombre de la cueva en la que han sido encontrados los restos.

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Nuestros ancestros denisovanos

30 agosto, 2011 14 comentarios

Recreación de una mujer Neanderthal (Fuente: National Geographic)

Recreación de una mujer Neanderthal (Fuente: National Geographic)

Un análisis genético comparativo muestra que un alelo  de un componente vital en el sistema inmunológico del hombre moderno parece haber sido adquirido por hibridación con una especie hermana de los neandhertales.

Si bien hace tiempo se pensaba que los humanos modernos no habían hibridado con los neanderthales, numerosos estudios realizados durante los últimos años han venido demostrando todo lo contrario.  Uno de los últimos y más significativos estudios sobre el tema fue publicado el pasado año en la revista Science (Green et al. 2010), donde a través del análisis comparativo de cuatro mil millones de nucleótidos procedentes de tres individuos neanderthal con los genomas de cinco humanos actuales, los investigadores encontraron abundantes coincidencias con los humanos no subsaharianos, lo que indica que existió un importante flujo génico a partir de los neanderthales con aquellas poblaciones de humanos modernos fuera de África.

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Una historia de idas y venidas: la coloración de la piel humana

31 mayo, 2011 15 comentarios

Tamara Lempicka, Adán y Eva, 1931El Homo sapiens es el único primate que presenta una piel lampiña. Todos nuestros parientes poseen una superficie corporal cubierta por un espeso pelaje que a lo sumo deja visible la epidermis en algunas regiones de la cara, las palmas de manos y pies o la región glútea.

Otra característica que también nos diferencia del resto de primates es la enorme variación en la coloración de la piel, desde el negro hasta el rosado blanquecino, pasando por toda la gama posible de tonalidades intermedias. Como veremos, ambas características se encuentran muy relacionadas y obedecen a un complejo entramado de necesidades fisiológicas y estrategias de protección.

Se han formulado distintas hipótesis sobre la causa de la pérdida de pelo en el ser humano, incluyendo alguna más pintoresca que probable, como el tránsito por una etapa acuática en nuestra evolución, formulada originalmente por el biólogo alemán Max Westenhofer en 1942  y popularizada por el zoólogo británico Alister Hardy en 1960. Hoy día, la hipótesis más aceptada afirma que la pérdida del pelaje facilitó la transpiración y aumentó la capacidad de disipar el calor en los largos desplazamientos de los homínidos por la sabana. Este tema lo tratamos hace tiempo en El mono desnudo.

Independientemente de las razones por las que nos convertimos en primates sin apenas pelo corporal, la piel desnuda no supuso únicamente ventajas. Como suele ser habitual en la evolución, una solución tiende a crear nuevos problemas, y el caso del pelaje en nuestra especie no fue una excepción.

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Pero si descendemos del chimpancé, ¿por qué todavia hay chimpancés?

28 marzo, 2011 40 comentarios

Preguntas como esta llenan la red, sobre todo en aquellas webs dedicadas a la apologética evangélica. Hay que reprimir las ganas de llevarse la mano a la cara, intentar ser divulgativos y hacer algo para que los no informados se informen. Podría dedicar unos cuantos párrafos a explicarlo, pero mejor que lo haga Richard Dawkins en este vídeo:

La especie humana, ¿es realmente inteligente?

14 febrero, 2011 71 comentarios

Hay quien dice que el término inteligencia militar es un oxímoron, y quizás no le falte la razón, especialmente cuando se observan imágenes como la que acompaña esta nota. Parece mentira que haya gente lo suficiente criminal como para empujar a unos soldados hacia una explosión nuclear y que haya soldados tan poco inteligentes como para responder de forma ciega a esa orden. Cualquier otra forma de vida saldría en estampida en dirección contraria a la explosión, excepto unos cuantos Homo sapiens que se las dan de los más listos del lugar (o de la cúspide de la creación).
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