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Posts Tagged ‘exobiologia’

La panspermia vista por nuestros lectores

14 diciembre, 2010 38 comentarios

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En el interesante artículo de J.M. Hernández Panspermia, lluvia roja y otras hierbas se ha debatido la posibilidad de que en época reciente haya llegado hasta nuestro planeta algún microorganismos desde el exterior. Ese es un evento muy infrecuente, tanto que a día de hoy nadie ha demostrado de forma irrefutable que haya ocurrido.

Y es que existen muchos elementos en contra de esa posibilidad, sin embargo hay escenarios, que de momento situamos en el plano de la especulación en el que podrían darse este tipo de eventos. Vamos a jugar una semana con esta posibilidad. Dibujad escenarios posibles en los que sería factible la panspermia, o lo que es lo mismo condiciones que se han de cumplir para que la Tierra pudiera ser colonizada por algún organismo del exterior. Echadle imaginación, ya sabemos que en el espacio exterior no abundan bacterias como Escherichia coli, pero hay otros organismos que igual si tienen posibilidades de sobrevivir.

Todas las posibilidades serán debatidas y aquellas condiciones que consideremos que son factibles serán añadidas a formas de listado. Así cuando queráis empezad con listado:

Condiciones de panspermia

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No es arsénico todo lo que reluce: ¿realmente se ha aislado una bacteria que vive sin fósforo?

10 diciembre, 2010 48 comentarios

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La semana pasada os comentamos en este medio un descubrimiento de gran calado en el mundo de la biología y de gran repercusión mediática por la forma en que éste fue presentado a la sociedad. Un grupo de la NASA afirma haber aislado de un lago salado y muy alcalino de California una bacteria que puede vivir en ausencia de fósforo, siendo éste sustituido por el arsénico. El trabajo fue publicado en la revista “Science” a las pocas horas de que la NASA lo anunciase a bombo y platillo en una mediática rueda de prensa. Sin duda el descubrimiento, tal y como fue presentado, representa un hito en el campo de la biología, el que haya organismos capaces de usar indistintamente el fósforo o el arsénico contradice algunos de los conocimientos que se tenían hasta ahora, tanto de química como de enzimología. Esto lo analizaré más adelante. Lo que me gustaría resaltar en primer lugar es que la forma de presentar este resultado pone a los científicos en el filo de una navaja. La navaja de la credibilidad de la ciencia ante la sociedad. Este tipo de “shows” mediáticos sólo se justifican ante un descubrimiento de alto valor añadido para la sociedad, ya sea en forma de conocimiento o de una aplicación útil para la misma. Y por supuesto lo que se presenta ha de estar más que comprobado. Más que nada porque, como ya ha ocurrido en el pasado, si resulta que estos resultados son incompletos, las conclusiones obtenidas son precipitadas o simplemente son incorrectas, no se pone en entredicho sólo al grupo de investigación responsable del trabajo y a la NASA sino a la credibilidad de toda la comunidad científica ante la sociedad. Esto lo abordaré al final del artículo, ahora quisiera ir punto por punto sobre lo que significa esta publicación.
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«And the winner is»….la bacteria capaz de vivir sin fósforo

2 diciembre, 2010 21 comentarios

Mono Lake, California

Ha sido una de las conversaciones del día en ambientes científicos. Se han abierto todo tipo de especulaciones, desde las más racionales a las más disparatadas. Todo ello a raíz de una rueda de prensa convocada por la NASA para exponer “un gran descubrimiento en el mundo de la exobiología”. ¿Un nuevo microorganismo extraterrestre, indicios de vida en Titán, un fósil en Marte…? Las quinielas se han ido rellenando poco a poco.

Finalmente parece ser que la noticia no nos lleva fuera de nuestro planeta sino que está relacionado con el descubrimiento de una forma de vida en la Tierra que rompe moldes. En un lago californiano se ha encontrado un grupo de bacterias que son capaces de vivir sin fósforo. Para los que no estéis familiarizados con la bioquímica de los seres vivos esto quizás no os resulte muy llamativo, pero baste decir que todos los seres vivos descritos hasta la fecha contaban en su química con compuestos formados de la combinación de carbono, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, fósforo y azufre. El fósforo además forma parte de muchas proteínas y sobre todo de las moléculas de la herencia: el ADN y el ARN. Encontrar un organismo que prescinda del fósforo significa estar ante la primera excepción de una regla que se consideraba inviolable, al menos entre las criaturas que pueblan la Tierra.
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Prometedora región marciana para la búsqueda de fósiles

4 agosto, 2010 51 comentarios

Nili Fossae

Fotografía en infrarrojo del terreno erosionado en la región de Nili Fossae, Marte. Foto: NASA / JPL / JHUAPL / U. of Arizona / Brown U.

Un equipo del instituto SETI, el JPL y las universidades Johns Hopkins (USA) y Estatal de Campinas (Brasil), han descubierto unos terrenos ricos en arcillas carbonatadas en la región marciana de Nili Fossae, que pueden presentar muy buenas condiciones para la fosilización.

Numerosas evidencias apoyan la idea de que Marte tuvo un pasado más cálido y más húmedo, donde pudieron existir incluso grandes océanos de agua líquida. En aquellas condiciones, hace varios miles de millones de años, pudieron darse los requisitos necesarios para que se desarrollara la vida.

Sin embargo, no es demasiado probable que hoy día sobrevivan microorganismos  a no ser en zonas especialmente protegidas, como el subsuelo profundo o determinados fondos de cráteres muy resguardados. Y es que si antaño Marte tuvo una atmosfera y una hidrosfera similares a las de la Tierra, hoy las ha perdido. La mayor parte de los gases de la primera escaparon al espacio hace miles de millones de años, dejando una presión atmosférica cien veces inferior a la terrestre y una temperatura  media de -55ºC. En estas condiciones, el agua no puede mantenerse en estado líquido, por lo que su única presencia es en forma de hielo y en la baja proporción de vapor de agua en su tenue atmósfera. Su débil capa de ozono, 1000 veces inferior a la terrestre y situada a 40 km de altura, es incapaz de bloquear la radiación ultravioleta que castiga continuamente la superficie.

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“La vida surgió como resultado de una serie de eventos, muchos de ellos muy simples, y de hecho casi inevitables”

9 junio, 2010 21 comentarios

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IMPORTANT NOTICE: For English version go directly to the interview (see below)

El doctor Jack Szostak, premio Nobel de Medicina 2009, nos comenta en esta entrevista algunos aspectos del cáncer y la longevidad y el papel de las telomerasas. Posteriormente nos comenta sobre su tema actual de trabajo: el origen de la vida. Nos habla acerca de las primeras moléculas autorreplicativas y de cómo de lejos nos encontramos de sintetizar vida en el laboratorio.

Hoy La Ciencia y sus Demonios se viste de largo para recibir al premio Nobel de Medicina 2009, Jack W. Szostak, que recibió el galardón de la academia sueca junto con Elizabeth Blackburn y Carol Greider por sus estudios acerca del cáncer y del envejecimiento. El doctor Szostak es biólogo molecular y trabajó en los años 80 del pasado siglo en el estudio de las telomerasas. En la actualidad ha cambiado por completo su línea de investigación, y desde su laboratorio en la Universidad de Harvard estudia el origen de la vida, en concreto la formación de las primeras moléculas con capacidad de autorreplicarse.

1. Usted debe su Nobel a sus investigaciones realizadas sobre las telomerasas. ¿Podría contarnos que son exactamente estas fascinantes enzimas? ¿Qué conocimientos nos aportaron sus investigaciones? / Your Nobel Prize was the recognition of your research on telomerase. Could you tell us what exactly are these fascinating enzymes? What knowledge provided their research?

La telomerasa es una enzima que añade ADN a los extremos de los cromosomas. El descubrimiento de esta enzima resolvió un misterio mantenido durante mucho tiempo: cómo se mantienen los extremos de las moléculas de ADN en la célula durante muchas generaciones (teniendo en cuenta que la maquinaria de replicación no puede copiar por completo los extremos de dichas moléculas de ADN). Trabajé en ello desde 1980 hasta 1989, y desde entonces he trabajado en otros temas. Para más información puedes leer la página web oficial de los premios Nobel / Telomerase is an enzyme that makes new DNA to add to the ends of chromosomes. The discovery of the telomerase enzyme solved a long-standing mystery about how DNA ends are maintained in cells over many generations (since the normal replication machinery cannot fully copy the ends of DNA molecules). I worked on this from about 1980 to 1989; since then I have worked on different problems. For more info, see the Nobel Prize web site here
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¿Vida fuera de la Tierra?: el caso de Titán

8 junio, 2010 38 comentarios

Esa es la pregunta que muchos científicos se están haciendo. Los datos obtenidos por la sonda Cassini de la NASA han sorprendido a los investigadores, y aunque esos resultados pueden ser explicados por procesos no necesariamente ligados a la vida abren la puerta a la especulación.

Titán es la mayor luna de Saturno, y desde su descubrimiento ha fascinado a los astrónomos por la complejidad de su atmósfera. En este enlace podéis obtener más información sobre este satélite de Saturno. Titán ha sido explorado por la sonda Cassini, de la NASA, que ha aportado datos muy interesantes:
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Descubren bacterias que replantean el origen del oxígeno en la Tierra

25 marzo, 2010 9 comentarios

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El metabolimo aeróbico podría ser más antiguo de lo que se pensaba. Descubren un grupo de bacterias productoras de oxígeno, que evolutivamente podían haber aparecido antes que los organismos fotosintéticos en la Tierra. Estas bacterias consumen el oxígeno que ellas mismas producen. Este hallazgo además tiene importancia para entender otras formas de colonizar habitats poco usuales, como los que encontramos en Marte o Titán

Un grupo de investigadores ha descubierto, y publicado en el último número de la revista Nature un grupo de microorganismos capaces de respirar el oxígeno que ellas misma generan, sugiriendo que esto microorganismos podían haber existido en la Tierra consumiendo oxígeno antes de que las cianobacterias y las plantas lo produjeran.

Mike Jettten, microbiólogo de la Radbound University (Holanda) y miembro del equipo que ha realizado el trabajo publicado en Nature afirma que “El mecanismo descubierto muestra que, hace mucho tiempo, estos microorganismos emplearon el metano (fuente de carbono y energía que existe también en lunas de otros planetas del sistema solar) produciendo un oxígeno que era empleado para respirar por ellos mismos”.
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El Vaticano admite ante científicos que buscar vida extraterrestre «tiene sentido»

11 noviembre, 2009 16 comentarios

vaticano, galaxia
A juzgar por las noticias que llegan desde el Vaticano, parece que éste se está empezando a cubrir las espaldas ante resultados científicos que podrían llegar próximamente: la presencia de vida fuera de nuestro planeta.

ABC Digital

Algo comienza a cambiar en el seno de la Iglesia respecto a la posibilidad de que existan criaturas vivas en otros planetas. El director de la Specola Vaticana -el Observatorio Vaticano, una institución de investigación astronómica dependiente del Papa-, el jesuita José Funes, ha admitido que tiene «sentido» buscar formas de vida fuera de la Tierra, «aunque de momento no existen pruebas». No es la primera vez que se manifiesta de esta forma, pero sí es una novedad que lo haga rodeado de científicos… en su propia casa.

Funes se ha expresado con estas palabras tras participar en la primera conferencia sobre astrobiología celebrada en la Academia Pontificia de las Ciencias del Vaticano. La reunión, ya de por si un hito al significar una toma de postura más amable y de colaboración con la ciencia en este terreno por parte de la Curia romana, ha contado con la participación de eminentes científicos -algunos de ellos ateos- y líderes religiosos de todo el mundo.

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Al ego de la Tierra de ser el único planeta habitado le quedan tres décadas

7 septiembre, 2009 47 comentarios

Hoy el diario ABC,en su versión digital, publica una interesante entrevista con el astrónomo Ignasi Ribas, en el que no habla sobre la posibilidad de encontrar vida fuera de la Tierra y sobre las consecuencias, tanto científico como culturales que ello podría tener.

Imagen de un « exoplaneta» que puede ser parecido a la Tierra y que orbita en torno a la estrella Gliese 581

Imagen de un « exoplaneta» que puede ser parecido a la Tierra y que orbita en torno a la estrella Gliese 581

El ego de la Tierra como supuesto único planeta habitado del Universo sufrirá «en breve» un duro golpe. Los avances en investigación en exoplanetas (de fuera del sistema solar) permiten vaticinar que en unas tres décadas se detectará otro astro con algún tipo de vida, asegura el astrónomo catalán Ignasi Ribas.
Ribas, investigador del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña es también uno de los copresidentes del Congreso internacional «Senderos hacia planetas habitables» que del 14 al 18 de septiembre se celebrará en el Cosmocaixa de Barcelona. Leer más…

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