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La hipótesis de Gaia, o el sensacionalismo de la prensa

19 mayo, 2012 22 comentarios

Leía esta tarde un artículo en uno de los periódicos de gran tirada que anunciaba taxativamente “Un método para probar la hipótesis de Gaia”, y subtitulaba sobre cómo un espectacular descubrimiento científico podría probar que la Tierra es un único y gigantesco organismo vivo.

Si hubiera leído el titular en Science, habría acudido a la página correspondiente con una taquicardia de caballo. Siendo un “piríodico”, abrí la noticia con la mente tan abierta como para no sorprenderme de que el descubrimiento consistiera en el fantasma de Fofó integrado en las redes tróficas de los ecosistemas del planeta.

Mitad y mitad: la noticia hablaba sobre la hipótesis Gaia de Lovelock y de cómo, para poder comenzar a tomarla en cuenta, hacía falta descubrir algún tipo de molécula o compuesto mensajero que relacionara todos los ecosistemas y seres vivos del planeta, y de como un equipo de investigadores acaba de poner a punto una técnica para medir los movimientos de azufre por tierra, mar y aire.

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La misión Kepler descubre regiones anormalmente iluminadas en un planeta extrasolar del tamaño de la Tierra

28 diciembre, 2011 181 comentarios

El pasado 20 de diciembre, la NASA anunciaba el descubrimiento de los dos primeros planetas extrasolares de un tamaño similar a la Tierra. Ambos orbitan una estrella de características semejantes al sol, que ha sido bautizada como Kepler-20, dado que el descubrimiento ha sido llevado a cabo por la misión Kepler, destinada la búsqueda de planetas extrasolares habitables.

Los dos nuevos planetas, Kepler-20e y Kepler-20f, forman parte de un sistema con al menos cinco planetas orbitando su estrella. Kepler-20e es algo más pequeño que Venus, mientras Kepler-20f es ligeramente más grande que la Tierra (1,03 radios terrestres). Los otros tres planetas son sensiblemente mayores que nuestro mundo,  aunque más pequeños que Neptuno. Los nuevos planetas han sido descubiertos por el método de tránsito, que detecta la disminución de brillo de la estrella cuando el planeta se interpone entre ésta y la Tierra.

Ambas “exotierras” se encuentran demasiado próximas a su estrella madre como para poder albergar vida, dado que dificilmente podría conservarse agua en estado líquido debido a la alta temperatura que presentan.  Sin embargo, el espectrómetro de combinación de bandas (MSA), una de las innovaciones que incorpora el observatorio Kepler, ha revelado zonas con una luminosidad anormalmente elevada en las zonas nocturnas de ambos polos del planeta Kepler-20f, el que se encuentra más alejado de la estrella.

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